Mastodon
Le 1er site en français consacré à l'histoire des jeux vidéo
Acorn
Histoire d'une compagnie qui a eu son heure de gloire avec le BBC, et qu'on retrouve bien plus tard en concurrent du PC.
Par Laurent (16 mai 2001)

Acorn est un nom qui fleure bon le pass, et les errances du march de la micro-informatique des annes 80. Leurs ordinateurs n'ont pas apport grand chose l'volution des jeux vido, c'est ce que l'on pourrait penser au premier abord. Pourtant, en fouillant les archives de l'histoire de la compagnie, on tombe sur des noms familiers...

L'histoire d'Acorn en bref

Hermann Hauser et Chris Curry.

En dcembre 1978, les britanniques Hermann Hauser et Chris Curry fondent la compagnie Acorn, qui se spcialise dans un premier temps dans les jeux lectroniques. Ils sont rejoints par Roger Wilson, un tudiant de Cambridge, qui leur propose de s'essayer la micro-informatique. Un projet de micro-ordinateur vendu en kit est lanc. La machine est commercialise en 1979, mais ne connat pas le succs escompt, trop complexe monter pour l'utilisateur, et inabordable dans sa programmation. Dbut 1981, Acorn lance l'Atom, vendu 120 en kit et 170 mont. Cette fois, la machine est plutt bien accueillie et apporte la compagnie ses premiers bnfices. L'heure est venue pour Acorn de passer la vitesse suprieure. Hauser obtient un prt auprs d'une banque anglaise de 5 000, somme qui est plus tard rvise 10 000.

Publicit pour l'Acorn Atom.
Cliquez sur l'image pour une version plus grande.
Deux vues de l'Acorn Atom provenant du site www.old-computers.com.

Pendant ce temps, la BBC (British Broadcasting Corporation, savoir la tl et la radio d'outre-manche) cherche une entreprise susceptible de dvelopper un micro-ordinateur rpondant ses spcifications, en vue du tournage d'une srie intitule The Computer Program. Beaucoup de grands noms de la micro britannique sont intresss, parmi lesquels Sinclair et NewBrain, dont les propositions sont rejetes. Acorn propose alors la BBC un modle nomm Proton, dont le prototype n'est mis en tat de fonctionner qu' quelques jours de sa dmonstration aux responsables de la chane. Le Proton va au-del des dsirs de la BBC, et le contrat est sign. Le nouveau micro-ordinateur Acorn est tout naturellement rebaptis Acorn BBC. Sa sortie est prvu pour Dcembre 1981, mais de nouveaux problmes financiers pour Acorn vont le retarder jusqu' l't 82.

Deux vues de l'Acorn BBC.
Image provenant du site www.old-computers.com.
Publicit pour l'Acorn BBC.
Cliquez sur l'image pour une version plus grande.

L'Acorn BBC a un look austre, moins attractif que les produits concurrents en provenance de chez Sinclair. Son seul signe distinctif est le logo de la srie tlvise qui apparat droite du clavier. Malgr ce petit handicap, les ventes de la machine vont rapidement atteindre 1,5 millions d'exemplaires, alors qu'Acorn en avait au dpart prvu environ 12 000. Deux versions du BBC sont disponibles : Le Model A (c'est--dire le Proton), quip de 16 Ko de RAM, vendu 299, et le Model B muni de 32 Ko de RAM et vendu 399. Si le Model A s'adresse au grand public, le B, grce son port Econet, se vend surtout auprs des coles pour des applications rseau.

Le BBC est un ordinateur volutif et plein de possibilits. Par exemple, on peut y monter un second CPU sur une socket prvue, dont Acorn dpose avec fiert le brevet sous le nom de Tube. Bill Gates, toujours l'afft d'un systme pouvant s'imposer comme un standard mondial (le MSX ne sortira que l'anne suivante), propose Acorn le MS-DOS comme systme d'exploitation, mais se voit conduit, la compagnie prfrant dvelopper son propre OS orient vers les rseaux Econet. Le prix lev du BBC pousse Acorn, en 1983, sortir l'Electron, une machine plus abordable. Il s'agit d'un BBC dpourvu de ports d'extension et de certains modes graphiques. L'Electron ne connat pas le succs escompt. On lui reproche notamment la lenteur de son affichage, due au chip graphique bon march utilis en vue de rduire le prix de vente. Nanmoins, ce successeur du BBC n'a pas trop rougir de la comparaison avec le Commodore 64.

L'Acorn Electron.

partir de fin 1983, Acorn, dont la trsorerie repose entirement sur le BBC, va connatre de srieuses difficults financires, et c'est le dos au mur que la socit lance un nouvel ordinateur, le BBC B. Surpassant le BBC grce son BASIC amlior, ses 128 Ko de RAM et ses graphismes suprieurs, le BBC B repose sur la technologie RISC, ce qui en fait une machine d'avenir, mais dont le dveloppement est horriblement coteux. Ne pouvant plus suivre le rythme, Acorn se voit rachet par Olivetti, qui devient propritaire de 80% des parts de la compagnies et des stocks.

L'Acorn Archimedes A3020.

On est en 1987, et l'Atari ST et le Commodore Amiga font un carton. Acorn se lance dans le dveloppement d'un micro-ordinateur 32-bits : l'Archimedes, qui sort en aot. L'Archimedes est l'poque de sa sortie le micro-ordinateur le plus puissant du march, avec son microprocesseur RISC nomm ARM2, dont le dveloppement a cot encore une fois une fortune Acorn. Hlas, comme beaucoup de systmes, l'Archimedes va souffrir d'un manque cruel de logiciels. Les dveloppeurs se sont focaliss sur le "tierc MC 68000" : ST, Amiga, et Mac, et mme le PC fait de la figuration sur le march.

L'Archimedes A3000, sorti en Mai 1989, constitue le sommet de la gamme Archimedes. Pendant quelques temps encore, Acorn va amliorer sa gamme, notamment au niveau de son systme d'exploitation, avant de changer de registre en 1994 avec le RiscPC, un standard visant concurrencer le Mac et le PC, bas sur le systme RiscOS.

Le RiscOS (source : http://www.vinc17.org).

Le RiscPC est une machine tourne vers le march grand public, dont la principale qualit est l'volutivit, grce des emplacements permettant de lui ajouter des extensions apelles slices (littralement des tranches augmentant l'paisseur de l'unit centrale) ce qui le diffrencie d'emble de l'Archimedes dans sa conception.

Le RiscPC et ses slices (source : http://www.majhost.com).

En 1991, Acorn sort son premier portable, le A4, qui se montre plus performant qu'un 486-50 Mhz, summum du PC de l'poque. Le A4 est quip de 2 Mo de RAM, d'un moniteur 9 pouces et son autonomie est de 3 heures.

L'Acorn A4 (source : http://www.old-computers.com).

En 1995, Acorn sort deux autres ordinateurs, le RiscPC 600 et le RiscPC 700, machines trs puissantes, puis le A7000, ultime RiscPC qui est une version simplifie du RiscPC 700. A l'automne 98, Acorn annonce son retrait du march des micro-ordinateurs pour se concentrer sur l'Internet, et change de nom pour s'appeler Element 14.

Les ordinateurs Acorn : hardware et jeux

L'Acorn Atom

Spcificits techniques
  • CPU 8-bits 6502 1 Mhz
  • 2 Ko de RAM, extensible 32 Ko
  • Graphismes en couleur jusqu' une rsolution de 256x192
  • Basic rsident
  • Sauvegardes de donnes sur cassettes.

Quelques jeux furent dvelopps pour Atom. Il s'agit le plus souvent de conversions de jeux d'arcade. Des rumeurs prtendent que le lgendaire jeu Elite aurait t programm en premier lieu sur Atom.

Un clone de Pac Man sur Atom.

mulation :

Il existe un mulateur d'Atom sous DOS, Atom Acorn Emulator, cre par Wouter Ras.

L'Acorn BBC et l'Electron

Spcificits techniques
  • Model A : 16 Ko de RAM, Model B : 32 Ko de RAM
  • CPU 6502 2 Mhz (6205A 1,79 Mhz pour l'Electron)
  • 8 couleurs
  • Son sur 4 voies
  • Basic BBC rsident.
Chuckie Egg et Killer Gorilla (remake de Donkey Kong).

Acorn Archimedes

Spcificits techniques de l'Archimedes A305
  • 512 Ko de RAM, extensible 4 Mo
  • CPU Acorn ARM2 8 Mhz
  • 256 couleurs
  • Lecteur de disquettes (pas de disque dur adaptable)
  • Reconnaissable ses touches de fonctions rouges.
Autres modles
  • Archimedes A310 : Identique au A305, avec 1 Mo de RAM.
  • Archimedes A410 : Identique au A310, avec en plus un disque dur.
  • Archimedes A440 : Identique au A410, avec 4 Mo de RAM.
  • Archimedes A540 : Identique au A410, mais la RAM est extensible 16 Mo.
  • Archimedes A3000-A3010 : CPU ARM3 16 Mhz. L'unit centrale n'est plus spare du clavier, comme sur les ST et Amiga. C'est le dernier de la gamme porter le nom d'Archimedes.
  • Acorn A5000 : RAM extensible jusqu' 16 Mo, 256 couleurs, CPU ARM3 25 Mhz avec mmoire cache.
  • Acorn Risc PC : RAM extensible jusqu' 256 Mo ; design modulaire, permettant l'ajout de cartes d'extension sur l'unit de base ; son 16-bits ; couleurs 32-bits.
Acorn RiscPC, et la Carte d'extension 486 pour RiscPC.

L'Archimedes introduit donc la technologie RISC dans la micro-informatique, bien avant le Power Macintosh, et fait montre d'une puissance et d'une vitesse de calcul ingalables l'poque de sa sortie. Cela ne suffira pas lui faire trouver sa place sur un march domin de faon crasante par l'Amiga et l'Atari ST, pourtant bien infrieurs techniquement.

Zarch sur Archimedes
Conqueror, ici une version Amiga
Mr Doo (remake de Mr DO)
Lemmings

Ct jeux, pas beaucoup de titres, mais signalons tout de mme Zarch, de David Braben, toujours fidle Acorn, qui sortira sur d'autres systmes sous le nom de Virus. Une version de Elite a aussi t ralise sur Archimedes, qui, selon Ian Bell lui-mme, est la meilleure jamais sortie. En dehors de ces deux titres forts, quelques jeux des Bitmap Bros, de Bullfrog ou de Hewson sortis sur ST et Amiga ont t adapts sur Archimedes.

Speedball II
Lotus Turbo Challenge 2
Tower of Babel
Populous

Une lgende prtend que chez Microsoft, une partie des employs sont des fans de l'Archimedes trs ports sur les jeux vido, et qu' l'poque du dveloppement de Windows 3.1 la sortie de Lemmings, adapt sur Archimedes, aurait provoqu un retard significatif de la sortie de la fameuse interface graphique utilisateur (de sinistre mmoire). Quant au RiscPC, la sortie de jeux pour cette plate-forme n'est pas encore de l'histoire ancienne, puisque les jeux PC les plus populaires sont adapts, encore aujourd'hui (mai 2001), sur RiscPC, environ 3 ans aprs leur sortie. Un des titres les plus rcents sortis est Heroes of Might & Magic 2.

Heroes of Might & Magic II sur RiscPC.

mulation :

Il existe, sur PC, un mulateur Archimedes A440, sous DOS, et un autre, nomm ArcEm, fonctionnant sous Linux, et un autre nomm Archie fonctionnant sous Windows.

Les stars de la "BBC Academy"

Les jeux ne sont pas la spcialit du BBC, dont le prix lev le rservait plutt une clientle dite srieuse, mais il est important de noter la cohorte de dveloppeurs de jeux prestigieux qui ont dmarr leur carrire sur cet ordinateur.

David Braben et Ian Bell

Crateurs d'Elite (1984-Acornsoft), jeu de commerce spatial par excellence, sorti en premier lieu sur BBC et qui plus tard a t port sur des machines 8-bits plus en vogue comme le C64 ou le Spectrum. Pour en savoir plus sur Elite, lisez l'article sur ce jeu ou faites un tour sur la page web de Braben.

Elite.

Geoff Crammond

Un autre britannique qui a marqu l'histoire des jeux vido, avec des jeux comme Stunt Car Racer, F1 Grand Prix 1, 2, 3 et 4, ou The Sentinel. Geoff Crammond a dvelopp sur la plupart des ordinateurs qui ont bien march depuis le dbut des annes 80. Sa principale particularit est de toujours travailler seul, malgr la complexit croissante des titres qu'il dveloppe. Sur F1 Grand Prix 3, sorti sur PC en 2000, il n'a pass la main une quipe de graphistes que peu de temps avant la sortie du jeu, afin d'y implmenter le support de l'acclration 3D des dernires cartes graphiques la mode.

Sentinel (version Archimedes).

Sur BBC, Crammond a dvelopp :
- Aviator : un simulateur de vol en 3D "fil de fer".
- Revs : les prmices de F1GP, un des tous premiers jeu de Formule 1 proposer des sensations de conduite ralistes.
- Revs 4 Tracks : un add-on pour Revs ajoutant 4 nouvelles pistes au jeu, qui est un des tous premiers add-in pour un jeu vido jamais commercialiss.

(Voir aussi l'article sur Revs et l'article sur Geoff Crammond).

Nick Pelling, alias Orlando, alias Orlando M.Pilchard

Ce dveloppeur, avant de se tourner vers l'Amiga, a converti d'excellente manire plusieurs jeux d'arcade sur BBC :
- Arcadians : un clone de Galaxian chez Acornsoft.
- Zalaga : excellent remake de Galaga, dit par la propre socit de Nick, Aadvark Soft.
- Firetrack : un shoot'em up vertical.
- Frak! : un jeu de plates-formes plus tard converti sur C64.

Arcadians.

Chris Roberts

Chris Roberts est le crateur de Wing Commander, le tout premier jeu vido de l'histoire, si vous vous en souvenez bien, avoir donn l'envie aux joueurs de s'acheter un compatible PC (il fallait au moins a). Encore une clbrit, donc, qui s'est d'abord fait la main sur BBC, avec le jeu Stryker Run. Il s'agit d'un shoot'em up scrolling horizontal o le joueur peut piloter un hlicoptre ou un avion. Ce fut le premier jeu exploiter les 128 Ko du BBC B.

Wing Commander.

Martin Edmonson

Avec son complice Paul Howarth et le musicien David Whitaker, il a cre, sur Amiga, Shadow of the Beast (Psygnosis), jeu d'une beaut incomparable mais hlas presque injouable cause d'une difficult mal dose, qui a t suivi de deux suites, Beast 2 et Beast 3, jeux beaucoup plus intressants mais aux graphismes moins inspirs. Par la suite, avec son quipe de dveloppement nomme Reflections, il a aussi dvelopp Destruction Derby 1 et 2 et Driver, toujours chez Psygnosis, sur Playstation. Bien avant tout a, on le retrouve sur BBC, avec deux jeux :
- Ravenskull : un jeu d'arcade/aventure.
- Codename Droid: Stryker's Run : un autre jeu d'arcade/aventure qui se prsente comme l'embryon de Beast.

Codename Droid.

Conclusion

Une petite rtrospective du parcours d'Acorn n'est pas inutile, pour montrer l'influence des jeux vido sur le droulement de la carrire d'un ordinateur, voire mme d'une marque d'ordinateurs. Les ordinateurs Acorn n'ont jamais manqu de puissance pour faire fonctionner de bons jeux, ni de bons dveloppeurs de jeux dvolus leur cause. L'acharnement d'Acorn prsenter ses machines comme des outils de travail, dlaissant totalement le ct entertainment, est certainement l'origine de leur manque de succs. Atari et Commodore, adoptant une politique commerciale diffrente, n'ont pas commis la mme erreur, et ont, pour un temps, totalement domin le march sans que leurs produits n'aient t rellement meilleurs.

Laurent
(16 mai 2001)
Sources, remerciements, liens supplmentaires :
merci à Xavier Tardy