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HAL Laboratory
La société HAL Laboratory a développé un certain nombre de jeux, dont les plus connus appartiennent sans doute à la série des Kirby. Mais leur histoire ne se résume pas à cette petite boule rose, et commence dès 1980 sur ordinateurs 8-bit...

HALKEN et NINTENDO (premire partie)

Le Famicom Disk System, surmont de la Famicom.

Alors que les quipes de HAL se dmnent pour produire leurs jeux sur MSX, ils ont vent du projet Famicom de Nintendo (la NES) et dcident de proposer leurs services la vnrable entreprise japonaise. Il n'est alors pas vident d'obtenir le droit d'diter des jeux sur cette machine et HAL envisage plutt de crer des jeux qui seraient ensuite dits par Nintendo eux-mme. Mais c'est un peu la douche froide lorsque Nintendo, au lieu d'accepter un projet original, les embauche pour finaliser le dveloppement du jeu de flipper Pinball qui sortira en 1984. HAL s'excute et semble partir de cette collaboration rester en d'excellents termes avec Nintendo. Ainsi, HAL va "sous-traiter" plusieurs projets de Nintendo pour la Famicom et son priphrique disquettes, le Famicom Disk System. Et en 1992, HAL sera mandat par Nintendo pour crer le premier pisode d'une clbre srie mettant en scne une petite boule rose... mais nous n'en sommes pas encore l. Entre temps, HAL dveloppe galement pour son propre compte sur "la poule aux œufs d'or" de cette poque, la Famicom donc.

Il va en rsulter de bons rsultats financiers qui vont pousser HAL toujours plus loin. Une filiale sera mme cre aux tats-Unis en 1988, nomme HAL America. Elle permettra la socit de distribuer facilement ses produits en occident et supervisera le dveloppement de titres spcialement ddis aux marchs extrieurs au Japon, comme Adventures of Lolo. Elle ditera mme des jeux conus par des socits trangres, comme NCAA Basketball dvelopp par les amricains de Sculptured Software (titre ddi la SNES).

Ensuite, HAL commencera tout naturellement proposer des jeux sur les 2 autres machines de Nintendo : la Gameboy et la Super Nintendo.

Sur toutes ces machines, on trouvera des titres produits en interne, mais aussi des jeux issus d'autres compagnies dits et distribus par HAL, comme Kabuki Quantum Fighter sur NES et HAL Wrestling sur Gameboy ( la base une variante de Fire Pro Wrestling) qui sont tout deux dvelopps par Human. Et HAL continuera offrir ses services d'autres diteurs : ils seront ainsi par exemple les auteurs de Alcahest, dit par Square Soft.

Voyons quelques uns de ces titres publis entre 198X et 1992 sur les machines Nintendo :

ROLLERBALL
(Famicom / NES – 1988 / 1990)

Par rapport la version MSX, cette mouture NES propose une meilleure ralisation et un mode 2 joueurs simultans.

Il faut attendre 4 ans pour voir ce superbe jeu de flipper MSX adapt sur Famicom (et 2 ans de plus pour la version NES !) Mais l'attente ne fut pas en vain puisque cette version bnficie de nombreuses amliorations, d'abord cosmtiques avec des graphismes plus riches (les tables sont agrmentes de dcors de fond) et des musiques rock trs entranantes. Et puis surtout l'aire de jeu dispose de plusieurs amliorations avec de nouveaux bumpers, des rampes et d'autres lments qui rendent les parties encore plus intressantes. On trouve mme un mode 2 joueurs en simultan ! Dommage qu'une sortie tardive n'ait pas permis cette version NES d'avoir le mme impact que l'original sur MSX, mais Rollerball reste une excellente simulation de flipper ici aussi.

PINBALL : 66HIKI NO WANI DAIKOUSHIN / REVENGE OF THE GATOR
(Gameboy – 1989)

Flipper encore avec Revenge of the Gator, une excellente cartouche ddie la portable noir et blanc de Nintendo. Avec des graphismes fins et dtaills, une table de jeu s'talant sur 4 crans (avec en plus 3 niveaux bonus), une physique de balle russie et une bonne ambiance sonore, c'est sans aucun doute l'un des tout meilleurs jeux du genre sur une portable. HAL ne s'arrtera d'ailleurs pas en si bon chemin puisqu'une pseudo-suite sortira sur la mme machine, mettant cette fois en scne l'ami Kirby : le trs sympathique Kirby's Pinball Land (3me screenshot).

FAMICOM GRAND PRIX 2 : 3D HOT RALLY
(Famicom Disk System – 1988)

Un jeu de rallye amusant et bien ralis qui peut se jouer en relief grce cet accessoire.

Ce jeu de rallye vu de derrire nous entrane sur diffrentes surfaces (sable, asphalte ...) au sein de dcors varis. Les graphismes sont mignons et la conduite agrable. Il faut ralentir dans certains virages car la voiture peut draper et les collisions sont pnalisantes et cotent non seulement du temps mais provoquent galement de la casse (il est toutefois possible de s'arrter pour rparer). On peut galement aprs certains check points choisir entre deux routes diffrentes pour plus de varit. Ce jeu sympathique, qui est principalement l'œuvre de Nintendo mais laquelle HAL a grandement particip, dispose comme particularit de grer deux accessoires insolites. Le 1er est le Disk Fax qui tait une borne prsente dans certains magasins dans laquelle on insrait sa disquette de jeu et qui envoyait ses scores Nintendo dans le cadre d'un concours. Le second est la paire de lunettes 3D qui permet de jouer en relief !

ADVENTURES OF LOLO ep 1-2-3
(Famicom / NES – de 1989 1991)

Plus facile que Eggerland mais plus joli et tout aussi passionnant.
La carte du 3me pisode, un peu plus scnaris.

La srie de puzzle-games Eggerland commence sur MSX dbarque logiquement sur Famicom avec 2 nouveaux pisodes encore plus vicieux ! Puis HAL dcide de faire connatre sa srie au plus grand nombre et cre Adventures of Lolo en 1989, uniquement pour les marchs amricains et europens. La difficult a t revue la baisse mais le principe reste le mme et il est toujours aussi excellents. Deux suites suivront (qui seront commercialises au Japon, mais avec des niveaux diffrents) et un pisode Gameboy sortira galement, mais plus tard, en 1994. Au mme titre que les Eggerland, ces titres sont des indispensables pour tous les fans du genre et figurent parmi les tout meilleurs jeux raliss par HAL.

NEW GHOSTBUSTERS 2
(NES / Famicom / Gameboy – 1990)

Choix des chasseurs de fantmes.
Action et exploration au programme.

Un jeu licence tir du clbre film. Il s'agit d'un titre d'action / exploration dans lequel on dirige une quipe de 2 chasseurs de fantmes vus de dessus : un bouton permet de tirer un rayon immobilisant tandis que le second fait agir son co-quipier qui doit alors capturer le fantme. Il faut ainsi dbarrasser plusieurs immeubles des ectoplasmes qui y tranent. Amusant et bien ralis, ce titre un peu oubli, qui a bnfici d'une bonne version Gameboy (avec des niveaux diffrents) sous le nom de Ghostbusters 2, est re-dcouvrir.

UCHUU KEIBITAI SDF
(Famicom – 1990)

Des graphismes tonnants pour de la Famicom.
Un jeu difficile et prenant.

C'est un fait peu connu hors du Japon, mais la Famicom (la NES) avait de bons shoot-them-ups, comme en tmoigne ce superbe reprsentant du genre : scrolling vertical fluide et rapide, graphismes tonnants, design efficace et jouabilit au poil en font un excellent dfouloir. On dirige un vaisseau dont l'armement peut tre amlior l'aide de bonus le long de 7 niveaux, et autant de boss rencontrs, qui sont tellement spectaculaires qu'un scrolling horizontal est galement prsent pour dvoiler toute l'aire de jeu. Malheureusement indit en occident, ce titre est essayer sans hsiter.

TOTSUGEKI PONKOTSU TANK / TRAX
(Gameboy – 1991)

Dans ce jeu de tir multi-directionnel, le joueur dirige un tank tout mignon qui doit se frayer un passage dans un dcor rempli d'ennemis jusqu'au boss de fin de niveau. Un bouton sert tirer et l'autre faire pivoter le canon dans le sens des aiguilles d'une montre. Des bonus qu'on obtient en dtruisant des camions de ravitaillement permettent de tirer des obus explosifs ou d'avoir d'autres armes comme un triple-tir. Court et un peu trop facile, ce titre est toutefois amusant et il dispose de plus d'un mode multi-joueur permettant de s'affronter 4 simultanment (joueurs humains ou CPU) l'aide de l'accessoire permettant de relier plusieurs Gameboy entre elles.

METAL SLADER GLORY
(Famicom / Super Famicom – 1991 / 2000)

Le hros install dans le cockpit de son mecha.
Jolies illustrations et nombreux dialogues au menu.

Ce jeu d'aventure se droulant dans un monde de science-fiction o se ctoient mechas et jolies filles a un statut de jeu-culte au Japon. Il le doit une histoire intressante, des personnages charismatiques et une ralisation graphique superbe qui est mise en valeur par quelques animations et une ambiance sonore de qualit. Le gameplay repose sur des choix d'actions effectuer par l'intermdiaire de menus, malheureusement tous en japonais. Ce titre est re-sorti sur Super Famicom en 2000 et est d'ailleurs le tout dernier jeu publi officiellement sur cette machine.

ALCAHEST
(Super Famicom – 1992)

Alcahest est l'un des trsors mconus de la SFC.
Guerrier et magicien allis contre le mal.

Jeu d'action disposant de quelques lments de RPG et se droulant dans un univers d'Heroic-Fantasy, Alcahest fut produit pour le compte de Square Soft et n'est malheureusement jamais sorti du Japon. Le hros dirig par le joueur dispose de plusieurs pes magiques ayant chacune un pouvoir spcial et est accompagn de plusieurs personnages comme un magicien ou un chevalier. Il doit mettre fin la menace d'un ancien dmon et son aventure sera ponctue de nombreuses rencontres qu'on vivra par l'intermdiaire de dialogues et de petites cinmatiques. Un trs bon jeu.

Et pendant cette priode, HAL Laboratory ralisa galement (liste non exhaustive) :

  • Air Fortress (Famicom / NES) : un petit jeu d'action sympathique qui alterne phases de shmup et de plate-forme / action avec un hros muni d'un jetpack.
  • Card Master / Arcana (Super Famicom / Snes) : un dungeon-RPG original et amusant utilisant un systme de cartes jouer pour ses combats.
  • Defender 2, Joust et Milipede (Famicom / NES) : 3 titres tirs de jeux d'arcade amricains.
  • Fire Bam (Famicom Disk) : un jeu de plate-forme / aventure rappelant un peu Zelda 2 mais avec une jouabilit malheureusement imprcise.
  • Gall Force Eternal Story (Famicom Disk) : shmup tir d'un anime, joli mais brouillon sorti en 1986, c'est le 1er jeu de HAL sur une console Nintendo.
  • Hyperzone (Super Famicom / Snes) : un shoot-them-up 3D faisant usage des capacits de la 16bits de Nintendo.
  • Shanghai (Gameboy) : adaptation du clbre jeu de rflexion d'Activision.
  • Vegas Dreams (Famicom / NES) : un jeu de casino.
  • Vegas Stakes (Gameboy / Super Famicom / Snes) : la suite de Vegas Dreams.

HALKEN et NINTENDO (deuxime partie)

Kirby's Dream Land
C'est en 1991 qu'a lieu une nouvelle collaboration active entre Nintendo et HAL puisque le premier charge le second de dvelopper un jeu de plate-forme pour sa portable noir et blanc : la Gameboy. Et c'est Masahiro Sakurai, un jeune game-designer talentueux, frachement engag par HAL, qui se voit confi ce projet important. Son objectif est de crer un titre amusant et surtout abordable par tous les types de joueurs, y compris les joueurs occasionnels ou les jeunes enfants qui sont souvent rebuts par une difficult trop lev. Il btit donc son œuvre autour d'un personnage mignon comme tout destin devenir un hros populaire auprs de tous. Ce jeu, vous l'avez devin, c'est Kirby's Dream Land.

Nintendo sera trs satisfait du rsultat et commandera dans la foule une suite qui sortira sur une NES (Famicom) en fin de vie : Kirby's Adventures. C'est le dbut d'une nouvelle franchise et d'une nouvelle re de prosprit pour HAL ... enfin, pas tout fait.

Car au mme moment, rien ne va plus dans les comptes de HAL. C'est ironique mais il se trouve qu'au moment o ils produisent le jeu qui aura le plus de succs de leur histoire (jusqu' ce point), il se retrouvent galement dans la tourmente du point de vue financier. Quelques mauvais investissements, des jeux qui n'ont pas aussi bien march que prvu (la srie des Adventures of Lolo par exemple), une filiale aux USA qui cote cher, et surtout de nouveaux locaux high-tech pays prix d'or, surtout au moment o les prix de l'immobilier flambent sur l'archipel nippon. Pour toutes ces raisons, les comptes de HAL sont dans le rouge et cause d'une dette de 45 millions de dollars, la compagnie est au bord de la faillite. Comme HAL collabore avec Nintendo ce moment, c'est ces derniers qu'ils demanderont de l'aide. Hiroshi Yamauchi, le prsident de Nintendo, rpond favorablement et propose de financer la socit. En change, HAL ne produira plus que pour Nintendo. Concrtement, on peut dire que Nintendo s'est offert HAL.

Kirby's Block Ball
Satoru Iwata est alors nomm la tte de HAL. Son sens des affaires permettra de redresser le cot administratif de la compagnie. Et la filiale aux USA est ferme puisque c'est Nintendo dsormais qui se chargera de distribuer l'tranger tous les jeux que produira HAL. Et justement, ils en produisent des jeux, et des trs bons ! Certes l'ami Kirby est mis toutes les sauces, mais le rsultat est toujours bon avec de nouveaux jeux de plate-forme bien sr, mais aussi d'autres genres mettant en scne la boule rose comme ces deux trs bons titres Gameboy : Koro Koro Kirby dans lequel on incline la Gameboy (Gameboy Color ici) pour diriger le hros, et le casse-briques Kirby's Block Ball.

Difficile de citer tous les trs bons jeux Kirby qui furent produit, je vous encourage donc plutt consulter le dossier de Grospixels qui leur est consacr : http://www.grospixels.com/site/kirby1.php

Satoru Iwata dira plus tard que l'une de ses plus agrables exprience pendant cette priode fut de collaborer avec l'artiste et crivain japonais Shigesato Itoi sur la srie de J-RPG Mother, et particulirement sur l'opus Super Nintendo connu en occident sous le nom de Earthbound : un titre d'une originalit folle et d'une profondeur dont peu de jeux peuvent se vanter. Tour tour drle et mouvante, la fois bizarre et passionnante, la srie Mother est faire absolument.

Prototype de Kirby Bowl 64.
Dsormais donc, la socit de Satoru Iwata est implique dans tous les projets de Nintendo. Ainsi, lorsque la firme japonaise prsente sa nouvelle console, la Nintendo 64, l'un des deux jeux montrs au public est Kirby Bowl 64, une version toute en 3D d'un titre sorti prcdemment sur Super Nintendo. Pourtant, ce titre ne sortira jamais (pas sous cette forme en tout cas, mais il servira de base Kirby Air Ride sur Gamecube). En fait, les dbuts de HAL sur la nouvelle machine sont difficiles et leurs deux autres grands projets sont galement annuls cause de retards accumuls. Dommage quand on sait que l'un d'eux tait Mother 64, le 3me pisode de la srie de J-RPG culte. Il finira cependant par voir le jour sur Game Boy Advance, mais dans une forme toute autre. L'autre projet est Jack and the Beanstalk, un jeu original et assez mystrieux, bas sur la fable de Jack et le Haricot Magique, dont on sait finalement peu de choses, si ce n'est que certaines ides seront reprises dans d'autres jeux de HAL, comme Pokmon Snap.

Pokmon ? Eh oui, car certains pisodes de cette franchise lucrative vont tre confis aux programmeurs de HAL qui vont enfin voir leur premier jeu N64 sortir dans le commerce : il s'agit de Pokmon Stadium, un titre dans lequel on peut faire combattre les monstres attraps dans le jeu Pokmon Gameboy grce un accessoire permettant d'insrer sa cartouche Gameboy dans le contrleur N64.
Ça ne sera cependant pas le titre HAL le plus clbre de la machine, loin de l ! Masahiro Sakurai, le crateur de Kirby, frappe encore avec un jeu de combat dans lequel s'affrontent tous les personnages Nintendo les plus connus, de Mario Link en passant par Pikachu et bien sr Kirby. Toujours ralis avec l'objectif d'tre abordable et de convenir tous les types de joueurs, il va devenir un grand succs commercial. Il s'agit bien sr de Super Smash Bros.
Parmi les titres HAL remarquables sur N64, citons aussi une version de Sim City, malheureusement indite hors du Japon, dans laquelle on peut se promener en vue subjective dans sa ville.

Le E-Reader de la GBA lit des cartes et les transforme en donnes de jeu.
Aprs la Nintendo 64, HAL est impliqu de prs dans les deux nouvelles consoles de la marque : la Gameboy Advance et la Gamecube. Pour la premire, HAL, sous la houlette de Masahito Tanimura, va crer un accessoire gnial qui n'aura malheureusement pas autant de succs qu'il aurait mrit. C'est le E-Reader : une cartouche spciale qui se connecte la portable et qui permet de lire des codes-barres spciaux se trouvant sur des cartes collectionner, comme des cartes Pokmon par exemple. Les donnes se matrialisent sous forme d'objets, d'attaques, ou de bonus en fonction des jeux concerns exploitant l'accessoire. Parfois, ce sont mme des mini-jeux, comme des Game and Watch, qu'on obtient en lisant les donnes d'une de ces cartes.

Concernant la Gamecube, HAL est connu du grand public pour lui avoir apport une suite au clbre Super Smash Bros : c'est Super Smash Bros Melee propos duquel Grospixels consacre un article ici : http://www.grospixels.com/site/ssbm.php

Mais pour les professionnels, HAL sera surtout retenu comme tant l'origine d'un kit de dveloppement qui aura permis diffrents dveloppeurs de raliser certains des meilleurs jeux sur cette console.

HAL va continuer produire des jeux de qualit sur toutes les machines Nintendo. Impossible de citer tous les bons jeux qui vont se succder sur Gameboy Advance, DS ou Wii. Je me contenterai de vous recommander chaudement deux titres ddis la portable aux deux crans. Le premier est Kirby's Canvas Curse : encore un Kirby, certes, mais bourr d'ides puisqu'on y joue en traant sur l'cran tactile le chemin que va emprunter la boule rose. Le second est une excellente mise--jour d'un puzzle-game au concept proche du Sudoku ; je parle bien entendu de Picross 3D dans lequel on sculpte des objets en se basant sur des informations chiffres : une merveille de game-design.

Grce aux bons jeux produits par sa socit et la gestion exemplaire de cette dernire, Satoru Iwata, ce jeune tudiant qui programmait des jeux sur VIC au dbut de notre histoire, gagnera le respect et l'admiration de Hiroshi Yamauchi, ce truculent personnage la tte de Nintendo depuis 1949, tel point qu'il fera de Satoru Iwata son successeur en 2002 ! Et sous la direction de Iwata, Nintendo connatra de nouveau un succs phnomnal, aprs un petit passage vide, lors de la commercialisation de la DS et de la Wii. Pour Satoru Iwata, comme pour HAL, l'aventure jeux vido est loin d'tre termine ...

Satoru Iwata : de bidouilleur sur VIC-20 patron de Nintendo ! Pas mal ...
Sebinjapan
(06 juin 2011)
Sources, remerciements, liens supplmentaires :
- HAL Laboratory company profile sur N-Sider.
- Interview de Michal Tomczyk sur Commodore.ca.
- La base de données de Generation MSX.
- Wikipedia.
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