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MSX
Avant le PC, une tentative de standardisation de la micro sous la forme d'un 8-bits d'une qualité exceptionnelle, berceau des meilleurs jeux Japonais.
Par Laurent (15 novembre 2000)
Kazuhiko Nishi.

L'histoire commence en 1983 : le march de la micro-informatique grand-public est satur par la profusion de systmes diffrents et totalement incompatibles entre eux. En-dehors de quelques irrductibles, tout le monde rclame grand cris une standardisation.

Peu de gens savent alors que des compagnies japonaises travaillent depuis les annes 70 (avant IBM, mme) un standard micro-informatique, notamment ASCII, Sony et Matsuchita (filiale de Panasonic). C'est le 1er avril 1983 qu'un ingnieur d'ASCII, Kazuhiko Nishi, g de 26 ans, prsente les donnes techniques du standard, baptis MSX.

Bill Gates, alors en pleine ascension, sent le moment venu de passer l'attaque mais bien qu'ayant lanc avec succs le systme d'exploitation DOS, il ne sent pas encore le PC capable de sduire une majorit d'utilisateurs et prfre se tourner vers le MSX. La signification du sigle MSX est mystrieuse, certaines rumeurs prtendent que cela vient de Matsuchita Sony X, et d'autres disent que c'est l'abrviation de Microsoft Extend, mais la premire version semble la plus plausible.

Le standard est lanc fin 83, et d'emble une vingtaine d'importants fabricants japonais (Sony en tte, mais aussi Spectravideo, Sanyo, Yamaha, Mitsubishi, JVC, GoldStar, Toshiba, Yashica...) et un europen, Philips, signent pour fabriquer des ordinateurs compatibles.

Toshiba HX-10. Sanyo PHC-28L.

Le MSX repose sur le fameux CPU Zilog Z80 cadenc 3.5 Mhz, un processeur sonore Yamaha PSG 3 voies performant (surtout compar ce que peut faire un PC sans carte son), une rsolution d'cran de 256x192 en 16 couleurs, un clavier mcanique et une RAM allant de 16 64 Ko selon les modles. Plus tard, le standard aura droit quelques nouveauts technologiques tonnantes comme les puces SCC (de Konami) insres dans les cartouches de jeux, qui ajoutent 5 voies sonores aux 3 du PSG, une interface synth FM-PAC nomme MSX-Music pour les musiciens, et mme un lecteur de Laserdiscs vido, chose rarissime dans les annes 80, possible avec le modle Palcom PX-7 de chez Pioneer (des jeux utilisant le support sortirent, proposant des squences filmes ou animes).

Canon V-20. Pioneer Palcom PX-7.

Aprs un dmarrage timide, le MSX s'installe sur le march et devient peu peu un succs d'ampleur mondiale, sans pour autant atteindre les objectifs de ses crateurs : triomphe au Japon, au Brsil (ou un modle de MSX est produit, le Gradiente Expert), en URSS, en Espagne, dans le Bnlux et en Allemagne, succs beaucoup plus modr en Angleterre et en France. Par contre, aux USA c'est le bide et Microsoft quittera rapidement le navire.

En France, le MSX est sabord par une commercialisation bcle (trs peu d'importateurs, des prix exagrs, aucune info sur les produits, aucune coordination entre les diffrents acteurs du lancement, des modles peu puissants vendus plus cher que d'autres mieux quips, des claviers pas toujours en AZERTY etc.) et par un accueil dplorable de la presse spcialise qui -sur la base de critres pcunaires principalement- ne jure que par Amstrad. On se souvient des articles mprisants dans SVM, de la mauvaise foi de Tilt qui prsentait systmatiquement les versions MSX des jeux comme moins bonnes techniquement que les versions C64 ou CPC, parfois en dpit de la vrit, et des articles incendiaires d'Hebdogiciel qui en avait aprs Microsoft et Philips. Heureusement, des magazines ddis (l'phmre Standard MSX et l'hilarant MicrosMSX avec ses articles tapageurs) permettront aux adeptes de profiter d'excellents listings de jeux en BASIC Microsoft et d'informations en provenance du Japon plus ou moins vrifies (sans oublier les listings pour Acorn BBC, frquents dans Hebdogiciel et trs faciles convertir pour MSX puisque les deux machines ont quasiment le mme BASIC).

Kyocera Yashica YC-64 (source : http://www.mapetitecollection.com).

En fin de carrire, le MSX est sold 500F la machine et connat un regain d'activit dans nos contres (on parle alors de 25.000 utilisateurs), grce notamment deux boutiques parisiennes, Maubert Electronic (qui importe de fabuleux jeux japonais en cartouche, principalement dvelopps par Konami et Hal Labs) et MSX Video Center qui lance un magazine ddi (et trs promotionnel), MSX News, plus tard rebaptis Micro News. Incroyable tout de mme de savoir qu'un systme informatique ne doit son salut dans un pays de 55 millions d'habitants qu' deux boutiques...

Deux modles de MSX2 parmi les plus populaires : le Sony HB-F700P (issu de la srie HitBit) et le Philips VG 8235. Le premier est cher (environ 5000F sa sortie) mais dispose de 256Ko de RAM, d'une souris en srie et d'une offre logicielle suprieure, le second est abordable (compter 3000F en 1986) et plus dpouill (128Ko de RAM, clavier un peu cheap, pas de moniteur) mais suffit lancer les jeux MSX 2, qui resteront prioritaires pour les joueurs, alors que cette seconde mouture du standard se destinait un large choix d'applications grce son lecteur de disquette et son systme d'exploitation MSX-DOS calqu sur le DOS de Microsoft.

Le MSX est revu et corrig en 1985 : c'est la naissance du MSX 2, toujours bas sur un Z80 pour tre compatible avec son prdcesseur, muni de 128 ou 256 Ko de RAM, affichant des rsolution de 512x212 en 16 couleurs ou 256x212 en 256 couleurs, ce qui permet de raliser de trs jolis jeux. Mais le Z80 n'est qu'un 8-bits, et les 16-bits sont dj l (Atari ST et Amiga). Le MSX 2 se retrouve vite laiss pour compte, seulement suivi par Philips et Sony, laissant surtout derrire lui une srie d'excellents jeux. Une autre gnration, le MSX 2+, voit le jour en 1987, amliorant le son (9 voies stro) et les graphismes en affichant du 256x212 en 19268 couleurs, mais elle ne passe pas les limites du Japon. Seuls Sony, Panasonic et Sanyo produiront des MSX 2+, et aucun logiciel spcifique ne sortira (certains jeux MSX et MSX 2 sont toutefois plus beaux sur un MSX 2+ grce la dtection de fonctions hardware).

Exemples de MSX 2+ : Panasonic FS-A1FX et Sanyo WAVY PHC-35J.

Par la suite, aprs l'abandon du standard par les dernires marques japonaises, Panasonic assume seul la suite des oprations, avec la dernire incarnation du standard, le MSX Turbo-R, qui adjoint au Z80 un CPU R800 (16-bits) et un processeur graphique V9978 conu par Yamaha et ASCII. Seulement 3 modles de MSX Turbo-R seront produits, le FS-A1-ST, le FS-A1-GT et le FS-A1-XT, tous compatibles MSX mais qui ne sortiront qu'au Japon (en France on en verra certains chez MSX Video Center, avant que la boutique ne ferme), aprs quoi Panasonic prfrera se rallier au standard de consoles 3DO.

Signalons pour finir que le Sharp X68000 ne descend pas du MSX, contrairement ce que certains peuvent penser, le fait que Sharp ait produit un MSX de premire gnration (le HotBit HB2000, fabriqu au Brsil pour le march local) et la mconnaissance du X68000 par les Occidentaux entretenant la confusion.

Panasonic FS-A1ST (MSX Turbo-R). Les deux autres modles ont sensiblement la mme apparence.

Les Jeux

Aleste et King's Valley 2.

On l'a dit, la majeure partie des bons jeux MSX sont d'origine japonaise, et beaucoup d'entre eux sont des coups d'essai qui se sont ensuite panouis sur Nintendo NES. En tte de liste des pourvoyeurs de jeux de qualit figure Konami, particulirement inspir sur le standard, mais des socits comme HAL Laboratories, Hudson Soft, T&E Soft ou mme Namco ont aussi cre de vraies merveilles. Voir les articles sur Penguin Adventure, King Kong 2, Usas, Knightmare, King's Valley 2 et Maze of Galious.

Rollerball, simulation de flipper d'une qualit sans quivalent sur 8-bits, et Eggerland Mystery (anctre des Adventures of Lolo sur NES) sont les meilleurs titres que Hal Labs ait produit sur MSX.

En Europe, le MSX a aussi intress des diteurs comme Ultimate ou Ocean, avec de nombreuses conversions des standards 8-bits britanniques de l'poque, lgrement revues la baisse graphiquement mais toujours jouables (et largement suprieures aux versions Spectrum des mmes jeux). Une socit hollandaise s'est aussi spcialise dans le standard : Aackosoft (aussi connue sous les noms Bytebusters et Methodic Solutions), que les possesseurs de MSX connaissent bien pour ses nombreuses exclusivits, de mauvais jeux pour la plupart, emballs dans de jolis botiers promettant des choses inoues.

D'autres jeux, plus rares, mais souvent trs bons, arrivrent d'Espagne, non traduits, ce qui ne manquait pas de rgaler le lycen que j'tais ! (je pouvais faire le mariole en les traduisant, certains tant des jeux d'aventures textuels, alors qu'aujourd'hui j'ai tout perdu de mon espagnol par manque de pratique... snif...). On se souvient notamment de Perry Mason - El Caso del Asesinato en el Mandarin, dit par Idealogic sur MSX 2, et inspir des romans policiers mettant en vedette le clbre avocat.

Nemesis et Penguin Adventure, deux gros hits de Konami sur MSX.

Tous les jeux japonais taient stocks sur cartouches, les jeux europens tant, eux, sur cassettes, puis sur disquettes avec le passage au MSX 2.

Perry Mason - El Caso del Asesinato en el Mandarin (MSX2, 1986) : un jeu trs rare que seul le piratage, trs rpandu sur MSX comme sur tous les 8-bits, a permis quelques franais de dcouvrir.
Des titres MSX2 comme Hydlide et Ys prouvent que c'est sur MSX que le RPG la japonaise a pris son essor. Hydlide, sorti en 1985, est mme antrieur Legend of Zelda et Final Fantasy sur NES.

Conclusion

De nos jours, le MSX fait partie d'un pass obscur pour certains, inoubliables pour d'autres (comme votre serviteur), mais n'a jamais vraiment cess de vivre, grce de petites socits commercialisant rgulirement de nouveaux hardwares et extensions. Dans certains pays, en particulier le Brsil, le standard est mme rellement rest d'actualit. Il faut aussi savoir que sur MSX des sries comme Castlevania, Metal Gear, Bomberman, Ys ou Gradius ont t jouables bien avant la sortie europenne de la NES, et que des classiques comme Galaga, Pac-Man ou Arkanod furent adapts la perfection, ce qui n'tait pas forcment le cas sur C64, Amstrad CPC ou Spectrum.

Grce Internet et aux mulateurs, des centaines de jeux et d'applications continuent de procurer du plaisir aux ex-fans. Si vous en tes un ou dsirez simplement en savoir plus, voici quelques liens indispensables (mme s'il existe bien d'autres sites) :
- MSX Caf (http://www.msxcafe.com): un site franais proposant d'excellents articles et un forum trs sympa.
- Passion MSX (http://www.passionmsx.org) : autre site franais, connu pour sa section tlchargement trs riche (on y trouve les scans de tous les magazines franais d'poque, page par page !) et son mission de radio. Vous y trouverez aussi beaucoup de roms pour vos mulateurs.
- The Ultimate MSX FAQ (http://www.faq.msxnet.org) : une base de donnes monstrueuse sur le MSX, en anglais. Toutes les infos techniques, historiques sur le standard sont l, avec des tonnes de photos (dont une partie ont t utilises pour illustrer cet article)
- MSX Resource Center Foundation (http://www.msx.org) : ce site (en anglais) est titulaire du nom de domaine MSX, ce qui en fait une adresse trs frquente.

Laurent
(15 novembre 2000)
Sources, remerciements, liens supplmentaires :
Merci à J-War pour son aide.