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Commodore Amiga
L'histoire du micro le plus excitant jamais conçu et de sa longue descendance plus ou moins prestigieuse.
Par Laurent (01 septembre 2002)

Prambule

Avant de commencer, il faut savoir que l'Amiga est une machine que Phyl et moi avons en commun. C'est mme en partie comme cela que nous sommes devenus amis, et c'est aprs avoir essay le mien (un Amiga 500+) qu'il s'est prcipit pour en acheter un. C'est dire si cet ordinateur nous tient cur, et si nous sommes heureux de constater que des annes aprs sa mort commerciale, des millions de fans travers le monde se battent pour le maintenir en vie en dveloppant de nouvelles applications visant le mettre au niveau des PC et Macs actuels (connexion Internet, jeux, applications pros, systmes d'exploitation), tout en perptuant grce aux mulateurs son hritage ludique fabuleux auprs de ceux qui n'en ont plus un sous la main. L'Amiga est peut-tre plus vivant maintenant que jamais, et cela doit bien faire rire son inventeur Jay Miner, l-haut, au paradis des pionniers de la micro-informatique. l'heure o ces lignes sont crites, Phyl et moi avons toujours un Amiga 500+ (Phyl doit en avoir plusieurs, d'ailleurs) en tat de marche, prt tre utilis tout instant.

1982

Voir galement l'article sur Jay Miner.

Trois mdecins originaires de Floride mettent en commun 7 millions de dollars dans le but de les investir dans la cration d'une entreprise. Ils se dcident pour une socit d'informatique, march alors en pleine expansion. Jay Miner, lectronicien de gnie qui a travaill dans le pass pour Atari sur le dveloppement de la VCS et des micros Atari 8-bits, et Dave Morse, directeur des ventes chez Tonka (jouets d'origine Japonaise), sont contacts par Larry Kaplan - ancien dveloppeur de jeux chez Atari puis co-fondateur d'Activision - pour se joindre l'aventure, ainsi que Carl Sassenrath et RJ Mical, ingnieurs. Ils se lancent dans la cration d'un micro-ordinateur, et commencent par s'interroger sur le nom de baptme donner leur bb, ainsi qu' la socit naissante qui le produira. Il s'agit de trouver un nom sympathique, attirant, pour que le client potentiel soit mis l'aise tout de suite.

Le nom Hi-Toro est d'abord choisi, mais il sera abandonn au profit d'Amiga, jug plus audacieux. L'Amiga est un oiseau au plumage trs color qui vit dans la fort amazonienne, ide de base intressante pour crer un logo, et le mot signifie aussi "copine" en espagnol, ce qui est inattendu, agrable dans un univers trs masculin. Les 7 millions de dollars dont dispose la socit sont insuffisants pour financer le projet, aussi se lancent-ils dans le rachat des droits de produits dj commercialiss afin de rpandre le nom Amiga et attirer d'autres investisseurs. Les premiers produits ainsi vendus sont principalement des Joyboards.

Le Joyboard est une sorte de joystick destin tre utilis avec les pieds, en montant dessus. Certains jeux d'arcade ont t dvelopps pour l'utiliser, notamment une simulation de ski, ainsi qu'un jeu trs original nomm Zen Meditation, qui a fait une trs courte carrire en salles d'arcade. Le but tait de rester immobile sur le sige, le Joyboard dtectant le moindre mouvement. Peu de gens ont jou ce jeu, mais les employs de la socit Amiga le connaissent bien pour l'avoir pratiqu pendant les heures difficiles de la socit, histoire de se dtendre un peu, ce qui a fait du Joyboard un objet-culte pour les fans.

Le Joyboard. Cliquez sur la publicit ("Regarde Maman ! Sans les mains !") gauche pour une image plus grande.

Le dveloppement du premier ordinateur Amiga commence peu aprs ces exprimentations commerciales, et le choix du microprocesseur s'arrte sur le Motorola 68000.

1983

En 1983, les capitaux de l'entreprise commencent augmenter avec le prix du hardware commercialis. Les dirigeants d'Amiga veulent que leur ordinateur soit une machine de jeu succs. Initialement, le prix de vente est estim 400$, mais plus la sortie avance, plus ce chiffre devient improbable, 600$ tant plus raliste. Le public des seuls joueurs ne suffira donc pas, l'Amiga devra se dfendre dans d'autres domaines pour tre un succs. Le hardware de l'ordinateur est revu la hausse, afin de l'ouvrir vers des applications professionnelles. L'quipe de dveloppement travaille d'arrache-pied sur le design des diffrents composants du systme et les priphriques.

1984

Dbut 1984, le Consumer Electronic Show (C.E.S) a lieu Chicago. C'est l'un des plus grands salons d'informatique au monde l'poque, et beaucoup de compagnies s'y rendent pour faire la dmonstration des performances de leurs machines. Cette anne l, Commodore prsente son Commodore Plus 4, et l'quipe d'Amiga expose un premier prototype de leur ordinateur, la recherche d'investisseurs ventuels. Ils n'ont qu'un tout petit stand, et la machine n'est pas montre au public, seulement des invits slectionns. Il faut savoir que quelques heures avant l'ouverture du salon le prototype, baptis Lorraine, ne fonctionne pas, malgr le travail acharn de l'quipe les prcdents jours. C'est grce la pugnacit et au gnie de Jay Miner, qui par la suite restera dans les mmoires comme le "pre de l'Amiga", que le miracle se produit et que le prototype, qui n'est encore qu'un enchevtrement de circuits imprims et de fils, accepte de bien vouloir fonctionner le jour J. Et de quelle manire ; la dmonstration est clatante et fait forte impression, avec notamment la fameuse dmo que RJ Mical a programme, baptise Boing, qui affiche l'cran une sphre quadrille en rouge et blanc rebondissant sur les coins de l'cran en tournant sur elle-mme, anime la perfection avec des effets d'ombres projetes. Du jamais vu l'poque sur un systme grand public. Les privilgis qui assistent au spectacle avoueront plus tard avoir cherch sous la table o tait pos le prototype un autre ordinateur plus volumineux.

Le prototype Lorraine.

Jack Tramiel, prsident et fondateur de Commodore, est l'poque en plein conflit avec l'actionnaire principal de la socit, Irving Gould. Gould vient de le faire mettre la porte par le conseil d'administration aprs qu'il a dirig sa socit pendant plus de 25 ans, pour le remplacer par un certain Marshal Smith. Smith n'a aucune connaissance en informatique, ni dans la direction d'une entreprise semble-t-il, et Commodore ne connatra plus jamais la mme gloire que pendant les annes Tramiel o la compagnie reprsentait 32% du march. Quoi qu'il en soit, Tramiel dirigera Atari aprs son dpart de Commodore avec le succs que l'on sait, mais plus tard, conscient que l'Amiga se prsente comme un ordinateur plus puissant que le ST que dveloppe Atari, s'arrangera pour jouer sur les deux tableaux en faisant un prt de 500 000$ la socit Amiga, en droute aprs que les trois docteurs qui avaient initi le projet ont retir leurs billes, lasss d'attendre des dividendes qui n'arrivent pas. Commodore, de son ct, s'intresse aussi Amiga, et se positionne pour racheter la socit au bord de la faillite. Plus offrant qu'Atari, ils finissent pas arriver un accord avec Dave Morse, et l'quipe de dveloppement de l'Amiga commence travailler sur leur projet sur les stations de travail Sun de Commodore.

1985

Le 23 Juillet 1985, Commodore et Amiga prsentent au Lincoln Center de New York le premier ordinateur Amiga, l'Amiga 1000.

L'Amiga 1000.

En Septembre, l'Amiga 1000 est mis en vente. Le systme d'exploitation de l'Amiga 1000, l'Amiga OS, est l'uvre d'une socit britannique, Metacomco. Metacomco a dj son actif la cration de langages de programation pour Atari ST et Sinclair QL, et Commodore leur demande de dvelopper en l'espace de quelques semaines l'Amiga OS, ce qui est rendu possible par leur bonne exprience du Motorola 68000.

1986

En 1986, un nouveau modle d'Amiga est mis en chantier, dvelopp en parallle sur deux chantiers, l'un situ Los Gatos (USA) et l'autre Braunshweig (Allemagne). Le centre de recherche de Braunshweig est toujours en activit aujourd'hui. Commodore veut que ce nouvel Amiga puisse crire des disquettes au format PC, ce qui entrane le dveloppement d'un systme d'mulation qui complique la tche des dveloppeurs.

1987

En 1987 Commodore lance l'Amiga 2000, toujours bas sur un processeur MC68000, qui sera la base des futurs modles : A1500, A2000HD, A2500/20, A2500/30, A2000HDA/100, A1500 plus et A2000 plus.

L'Amiga 2000 (image provenant du site www.old-computers.com).

L'Amiga 500 est introduit plus tard, en 1987. C'est le premier ordinateur d'Amiga intgrer le clavier et l'unit centrale dans le mme botier, comme les prcdents modles de Commodore, les C64 et C128. L'Amiga 500 sera l'ordinateur Amiga le plus populaire et le plus vendu par Commodore. Tous les nouveaux ordinateurs Amiga utilisent le mme processeur graphique, le EHB (Extra Half Bright).

L'Amiga 500.

1988 / 1989

Ces deux annes constituent l'ge d'or de l'Amiga 500, qui connat un succs grandissant grce ses extraordinaires performances dans le domaine des jeux. La concurrence avec Atari est svre, d'autant plus que les deux socits sont en procs cause des 500.000$ prts par Tramiel Amiga, qui font qu'Atari estime avoir droit des dividendes sur les ventes de ses produits.

1990

Commodore achve le dveloppement de son premier ordinateur 32-bits, l'Amiga 3000 quip du processeur Motorola MC68030. L'Amiga 3000 propose aussi un nouveau bios, le Kickstart 2.0, et un nouveau processeur graphique, l'ECS, qui remplace l'EHB. Commodore introduit aussi une version botier tour, l'Amiga 3000T, et une autre qui tourne sous UNIX, l'Amiga 3000UX destin au march professionnel. L'Amiga 3000 accepte les moniteurs VGA des IBM PC au moyen d'un adaptateur. Plus tard dans l'anne, l'Amiga 500+ est lanc. Il s'agit d'une version de l'Amiga 500 destine au march Europen, quipe de l'ECS, de plus de mmoire, et d'un nouveau systme d'exploitation.

L'Amiga 3000.

1991

Commodore lance le premier systme informatique quip en srie d'un lecteur de CD-ROM, le CDTV conu par Carl Sassenrath. Il n'obtiendra pas le succs voulu pour plusieurs raisons : bien que Commodore y ait implment la dernire version de l'Amiga OS comme systme d'exploitation, le logo Amiga ne figure pas sur le botier de la machine. Les utilisateurs d'Amiga ne le reconnaissent pas comme faisant partie de leur gamme d'ordinateurs prfre. Par ailleurs, le CDTV souffre sa sortie d'un gros manque de logiciels. Les versions CD des jeux, spcialement adaptes, n'offrent rien de plus sur disquette, et il n'y a qu'un ou deux jeux disponibles qui exploitent les possibilits du support. Ajoutons le prix du CDTV, plus lev que celui de l'Amiga, et le flop est complet. Commodore finira par faire marche arrire an vendant une extension pour CDTV qui le transforme en Amiga 500.

Le CDTV.

1992

En Mars 1992, l'Amiga 600 est lanc. Il utilise le mme microprocesseur que l'Amiga 500 et un boitier de taille rduite, sans pav numrique, mais il est quip d'un contrleur IDE (prfr au SCSI habituel des Amiga) et d'un slot PCMCIA (pour disque dur). Plus tard dans l'anne, Commodore lance l'Amiga 600HD, muni d'un disque dur.

L'Amiga 600 (image provenant du site www.old-computers.com).

En Septembre 1992, le World of Comodore Show (W.O.C) Pasadena, Floride, est l'occasion pour Commodore de prsenter un nouveau processeur graphique, l'AGA. L'AGA (Advanced Graphic Architecture) est capable d'afficher 16 millions de couleurs. Lors du W.O.C, Commodore prsente son premier ordinateur utiliser ce nouveau chipset graphique, l'Amiga 4000, quip du processeur Motorola MC68040. L'Amiga 4000 est destin se spcialiser dans le traitement d'image et la vido. Le nouvel AmigaDOS est aussi prsent, dans sa version 3.0, ainsi qu'un nouveau kit de dveloppement pour Amiga, l'AmigaVision Professional.

L'Amiga 4000.

Pour Nol 1992, Commodore lance un ordinateur bon march, l'Amiga 1200, qui utilise l'AGA et possde 2 Mo de RAM.

L'Amiga 1200 de JPB (photo prise en 2011).

1993

C'est en 1993 que Commodore sort sa dernire machine, la console CD32, qui utilise l'AmigaOS. Le CD32 est la premire console 32-bits, bien avant la Sony Playstation, qui n'est pas vraiment plus puissante. Le CD32 utilise un lecteur de CD-ROM double vitesse, 2 Mo de RAM, et le chipset AGA. Une option permettant d'inclure dans les jeux des squences en Full Motion Video (FMV) est galement implmente (compression MPEG-1), de mme que la possibilit de lire des photos graves sur CD (procd Photo CD de Kodak) et des CD audio. Tout cela est trs novateur, mais encore une fois Commodore n'est pas suivi par les diteurs de jeux. Trs peu utilisent le FMV, et les jeux semblent pour la plupart venir de l'Amiga 500 alors que la console est capable de beaucoup mieux. Le CD32 est un nouvel chec commercial (et une console trs recherche aujourd'hui car elle peut lancer les jeux Amiga stocks sur CD-ROM). Fin 1993, Commodore prend le chemin de la banqueroute.

La console CD32 (photo provenant du site www.amiga-hardware.com).

1994

Commodore connat de grandes difficults financires, malgr la demande incessante pour l'Amiga 500, que les dirigeants de la compagnie n'ont jamais vu, tort, comme le produit porteur de leur gamme. Alors que l'Amiga 500 n'est plus fabriqu, les stocks s'arrachent, mais ces entres ne peuvent rattraper les pertes causes par le fiasco du CD32. Commodore continuera fabriquer des Amiga 500 jusqu'en Avril, et achvera le dveloppement de son nouveau chipset graphique, l'AAA, capable d'afficher des rsolutions allant jusqu' 1280x1024, et 16 millions de couleurs. Durant cette priode, la compagnie se spare de nombre de ses employs, et revend toutes ses usines pour combler ses pertes. Finalement, le 29 Avril 1994, 16h10, Commodore International est mis en liquidation judiciaire par la Cour Suprme des Bahamas.

1995

L'anne 1995 est riche en rumeurs concernant un ventuel rachat de Commodore. CEI, qui est sur les rangs, signe un accord avec IBM pour que ses dernier fabriquent des ordinateurs Commodore si CEI parvient racheter la compagnie. Finalement, lorsque l'offre est ouverte, le 20 Avril 1995, seules deux compagnies sont sur les rangs, Dell (USA), et ESCOM AG (Allemagne). CEI s'est alli avec Dell dans le but que Dell rcupre les usines et CEI le droit de fabriquer des ordinateurs Amiga. ESCOM fait une offre de 5 millions de dollars pour Commodore, plus 1,3 millions de dollars pour les droits d'utilisation de la marque dpose Amiga. L'offre d'ESCOM est sur le point d'tre accepte lorsque Dell surenchrit 15 millions de dollars, offre soumise conditions. Finalement, ESCOM offre 12 millions de dollars et obtient le rachat, ayant t les premiers faire une offre. Commodore appartient donc maintenant ESCOM AG, ainsi que ses proprits, commencer par la ligne Amiga. Commodore UK, qui est toujours en activit, signe des accords avec ESCOM AG pour fabriquer et vendre des produits pour Amiga. En 1994, les ventes de la socit ESCOM s'taient leves 2 milliards de dollars. En Juillet, un nouveau logo Amiga est dessin par FrogDesign.

1996

ESCOM AG signe un accord avec une compagnie appele VISCorp (Visual Information Service Corp), une compagnie spcialise dans la fabrication de tlvisions interactives, stipulant que VISCorp est autoris utiliser la technologie vido de l'Amiga pour ses produits. La licence inclut le systme d'exploitation de l'Amiga, ainsi que certains composants et priphriques. ESCOM AG lance un nouveau produit Amiga, l'Amiga Surfer Pack, savoir un Amiga 1200 simplement quip d'un disque dur de 260 Mo, 2 Mo de RAM et un modem 14400 Bauds, destin uniquement surfer sur Internet (logiciels inclus) pour un prix modeste. Les logiciels inclus dans le pack sont :

- AmIRC,
- AmFT,
- AS225 Release 2,
- Magic User Interface v3.2 (MUI),
- Mindwalker (navigation Internet),
- Voodoo Multimedia Mailer (Courrier lctronique).

Au CeBit Show de 1996, le deuxime plus grand salon informatique au monde, ESCOM AG prsente galement l'Amiga Walker, l'quivalent d'un A1200, mais qui utilise le processeur Motorola MC68030 et se voit ajout un slot PCI, un lecteur de CD-ROM 4x, un botier tour au design trs avant-gardiste, et l'AmigaOS 3.2. En Avril, VISCorp fait un offre pour le rachat des droits des ordinateurs Amiga auprs d'ESCOM. La faillite d'ESCOM, en Juillet 1996, empche la vente de se faire.

L'Amiga Walker.

1997

Le 27 Mars 1997, l'Amiga trouve un repreneur, Gateway 2000. Leur but est de vendre les stocks d'ordinateurs Amiga restants. Pendant ce temps, deux diteurs de jeux, Clickboom et Vulcan, vendent des centaines de milliers de copies des versions Amiga de Myst et Quake, qui prouvent que l'Amiga est toujours prsent dans les foyers. Gateway 2000 ouvre une branche de recherche et dveloppement appele Amiga Inc., dirige par Jim Collas. De nouvelles socits obtiennent des licences pour vendre des Amiga, comme DCE Gmbh, Intrinsic Computers et Index Info. La socit Cloanto commercialise le CD intitul Amiga Forever qui comprend WinUae, le meilleur mulateur Amiga pour PC, et les images roms du Kickstart ncessaires pour le faire fonctionner, sous une licence obtenue le 10 Octobre. Le 21 dcembre, Amiga Inc. annonce de grosses commandes d'Amiga 1200 venues d'Inde.

1998

Le 15 Mai, au World of Amiga Show, l'AmigaOS 4 est prsent. Il est prvu pour fonctionner avec des processeurs Intel. En Juillet au Amiwest Show, un nouveaux modle d'Amiga est annonc, l'Amiga II ou Amiga NG. Ses caractristiques sont prometteuses. Carte graphique acclre 3D, processeur sonore Dolby AC3, dcodage MPEG en hardware, Internet, processeurs vocation multimdia de diverses puissances, sortie HDTV, acclration OpenGL supporte, Java support, port USB et mme possibilit de grer une connexion Internet via ligne ADSL. Le 11 Novembre, Amiga Inc annonce que QNX Software Systems va dvelopper l'OS des Amiga NG partir du leur systme d'exploitation QNX Realtime.

L'Amiga NG en version Box (comme l'iMac), ou Case (desktop).

1999

Le 16 Juillet, Amiga Inc. Publie les spcifications compltes des nouveaux modles Amiga. Le document dcrit l'interface utilisateur graphique appele Amiga Operating Environment, qui tourne sous Linux, et non pas sur QNX comme annonc prcdemment. Ils annoncent galement un nouvel ordinateur appel Amiga Multimdia Convergence Computer (MCC), bas sur un processeur haute performance encore inconnu, et quip des dernire innovations en matire de multimdia, comme le DVD. Le 1er Septembre, Jim Collas dmissionne, en raison de diffrences de point de vue stratgique avec Gateway 2000. Il est remplac par Tom Schmidt. Le 15 Septembre, Tom Schmidt annonce que les nouveaux projets d'Amiga se borneront dvelopper un systme d'exploitation pour les modles existants. Le MCC est abandonn, ainsi que tout projet de nouvel Amiga.

Fin 2000

On ne sait plus trop o on en est dans les tergiversations de Gateway 2000 au sujet d'un ventuel Amiga surpuissant, compatible Mac ou pas, utilisant un processeur PowerPC ou pas. Gateway 2000 ne semble pas avoir les reins assez solides pour se ranger au ct d'Apple dans la catgorie "think different", alternative au PC et Windows. Pour la plupart des millions de fans d'Amiga travers le monde, ce n'est pas trop un problme, car pour eux, l'Amiga se rsume la srie des Amiga 500, 500+, 600, et 1200, et leur bibliothque de jeux. Le projet initial des fondateurs de la socit Amiga tait de fabriquer un ordinateur adapt aux jeux, et en ce sens ils ont magnifiquement russi. Aujourd'hui, par le biais des mulateurs (notamment WinUAE qui est arriv maturit), il est possible de "transformer" son Mac ou son PC en Amiga sans problme.

Votre avis nous intresse : Message de Mahendra (12/09/2002)

Juste pour te tenir au courant de ce qui se passe actuellement dans le monde amiga (qui a bcp perdu dutilisateurs ces dernires annes)...

Voil, alors il y a actuellement deux grands projets dOS devant tre les successeurs de lamigaOS3, sur machines PPC. Il y a MorphOS, fourni avec la machine PPC Pegasos (on peut y mettre jusqu deux G4 dessus, cest presque un compatible mac en fait), cest une rcriture de 0 de lAmigaOS, avec toutes les modernits quils faut, et surtout en gardant lesprit AmigaOS.ad dans les grandes lignes, lgert, simplicit, aspect minimaliste, contrle absolu, et un certain nombre de spcificits historique. Cest un systme vraiment excellent que sera fini mi octobre thoriquement, mais perso, je viens de commander une machine pour tre beta testeur (cest possible depuis aot). On trouvera mi octobre des config complte partir de 800 euros, ce qui est trs correct pour un march aussi petit !

Evidemment MorphOS se veut trs performant et compatible avec les appli amiga existantes. Il est dvelopp par la MorphOS team, surtout compose dallemands et de franais ayant beaucoup dexprience dans lamiga. A ct de a, Amiga Inc, marque achete par deux anciens de Gateway 2000 (des charlots de premire qui veulent utiliser la marque pour promouvoir des trucs qui nont rien voir) ont finalement confi une autre socit amiga , Hyperion (qui fait des portages de jeux PC sur amiga mac et linux) pour faire voluer Amiga OS 3, et le porter galement sur PPC, en raction aux progrs de morphOS (en dev depuis qques annes). Le boulot a grosso modo commenc dcembre dernier, donc thoriquement ils ont un retard norme sur morphOS.

Le problme cest que ces deux OS (qui devraient tourner sur les mmes machines, et devraient dans un premier temps tourner avec les mmes softs) peuvent scinder la commuaut en deux, mais cest voir... Car des gens ne croient quen le nom Amiga et ne sintresse pas en MorphOS qui mon avis sera prt bien avant et techniquement suprieur. Bref, cest voir, mais je trouve dbile de se lancer dans un second OS (amiga OS 4 officiel ) alors quun autre est presque fini et meilleur... Ce qui est vraiment dommage cest que une fois termin, cest Amiga Inc qui fera ce quil veut de lOS, or ces gens ne sont vraiment pas intresss par lamiga la base : ce sont juste des capitalistes verreux.. Bref, on verra bien ce que a donne.. Mais pour toutes ces raisons, jai achet ds maintenant un pegasos sous morphOS et vais essayer de contribuer comme je peux.

A noter lexistence de :
- AROS (pour toute plate-forme) : reverse engineering pour une rcriture totale de lamiga OS 3 - progresse trs lentement...
- Amithlon : pour PC seulement, en fait cest une sorte dmulateur, mais sous lequel on peut booter directement, et sous lequel on peut aussi faire tourner des applis natives pour x86.. Trs rapide apparemment malgr lmulation...
- Quoi dautre ? Je sais plus trop...

Le WE dernier il y avait lamiga expo 2002 et alchimie 2 en france, la premire expo depuis 96, avec je crois 160 participants voire plus (contre 80 lanne dernire !), ce qui est vraiment bien pour un rassemblement amiga en france... Bref, jespre vraiment quune petite communaut amiga va se maintenir (voire grossir un petit peu) pour avoir une autre alternative aux PCs sous windows, avec une autre vision de linformatique, lesprit amiga (dont il existe un certain nb de dfinitions). Bref, cest mon systme prfr, libre chacun de prfrer win ou linux ou macOS ou beOS ou...

Joublais : LE site dinfo amiga franais : http://www.amigaimpact.org ! Sur irc : serveur arnet.vapor.com channel #amigaimpact !

Laurent
(01 septembre 2002)