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Xenon II - Megablast
Anne : 1989
Systme : Amiga, Atari ST, Game Boy, Master System, Megadrive, Windows
Dveloppeur : The Bitmap Brothers
diteur : Mirrorsoft / Virgin
Genre : Shooter
Par Tonton Ben (30 janvier 2006)
Xenon II, featuring Bomb The Bass !
Au dbut, on se sent si seul, si dmuni...

Il devient difficile d'introduire un jeu venant des Bitmap Brothers, tant le sujet a t maintes fois parcouru. En prenant un peu de recul, il est impressionnant de constater que l'on utilise autant de superlatifs l'gard des deux compres anglais l'origine de titres aussi incontournables entre fin 80 et dbut 90. Et j'en connais un, en particulier, qui a marqu au fer rouge les esprits : Xenon II Megablast.

...mais trs vite, la puissance de tiret les ennuis augmentent !
Problme rcurrent : grer les piges du terrain et les bestioles.

Replaons-nous un instant dans le contexte. En 1988, la toute jeune bote de dveloppement accouche dans son coin d'un shoot'em up assez proche du concept d'Asterods avec des dcors robotiques, et rpondant au doux nom de Xenon. D'une ralisation somme toute classique, le jeu connatra un doux succs d'estime grce la promo faite par l'quivalent de l'mission Microkids la tl anglaise. Mine de rien, les Bitmap Brothers rcuprent de quoi financer une suite qui fera bien plus parler d'eux.

Non seulement c'est troit, mais en plus, y'a du monde !
Voici l'origine des cauchemars de toute une gnration de joueurs...

Et c'est peine un an plus tard que dboule Xenon II Megablast, le titre qui va consacrer les Bitmap Brothers. S'il s'agit toujours d'un shoot'em up, cette suite adopte la sacro-sainte position de jeu scrolling vertical. Il conviendra ainsi de survivre, c'est le terme !, au cours des cinq niveaux dcoups chacun en deux parties. Mine de rien, cette phrase vient de rsumer tout ce qu'il y a de classique dans Xenon II Megablast ; pour le reste, accrochez-vous, c'est du lourd !

Mode Megablast (un bonus) : le plaisir l'tat brut.
On est bloqu ? Pas de panique, on enclenche les rtro-fuses.

Commenons par la jouabilit. De prime abord, le vaisseau possde une attaque frontale ridicule, se meut poussivement sur toute sa largeur, et semble promis un destin court et funeste. Erreur ! Des power-up vont vite dmontrer les capacits du vaisseau qui ne demande qu' voluer ; il est en effet possible d'intgrer de nombreux modules qui vont dcupler la puissance de frappe, tout en modifiant visuellement l'appareil. Au menu : tir arrire, tirs latraux, lance-missiles simples ou tte chercheuses, lasers surpuissants, satellites... pas moins de vingt-quatre bonus divers sont accessibles ! chaque interlude de milieu ou de fin de niveau, on pourra payer une visite au marchand d'armes ! La revente est propose, mais l'achat, finance par les bulles de crdit ramasses chaque vague d'ennemis dtruite, vaut le dtour. Ce concept cher aux Bitmap Brothers, balbutiant dans Speedball et que l'on retrouvera dans Gods ou dans Chaos Engine, est vritablement n ici, dans sa forme complte. Et ce n'est pas le seul.

Voici l'arsenal disponible, au grand complet : il y a mme les lunettes des Bitmap Brothers ! Les mmes que porte le hros de Magic Pockets ?

Car Xenon II Megablast se dmarque de la concurrence par son aspect visuel, trs particulier. On nage en plein dlire organique : anmones, crustacs, bestioles tranges de tout poil, visqueuses, gluantes, et surtout dangereuses vont tout faire pour empcher la progression du joueur, le tout dans des dcors en concordance avec le bestiaire. trange, mais fascinant, le style graphique ne peut laisser indiffrent, aussi bien dans la modlisation que dans le choix des couleurs, tonnants. Et quelle crativit dans la varit des ennemis ! Les dnombrer prendrait beaucoup de temps, mais force est de constater que le design de chaque entit varie autant que son comportement. Les boss ne sont pas en reste, et l'espce de, de, de... chose la fin du premier niveau, sorti du fond des ocans pour se nicher dans l'espace rveille coup sr nos peurs infantiles et indicibles.

Le dernier niveau rappelle le style du premier Xenon, mais en plus fourni.
Celui-l aussi, je le vois encore en rve !

L encore, mille annes lumire de leur cration prcdente, les Bitmap Brothers ont trouv ici leur marque de fabrique, ce style graphique si particulier qui leur est propre : deux couleurs en constante opposition, dcors composs de figures gomtriques en relief, et animations trs dtailles. Les ttonnements de cette orientation artistique ont pu tre aperus dans Speedball qui a t dvelopp entre temps, notamment sur le dessin des joueurs. Tout ce travail de recherche visuel, avec les codes graphiques tablis par Xenon II, on le retrouvera dans Speedball II Brutal Deluxe, Gods, Magic Pockets, The Chaos Engine, et mme Z...

La charge hroque dans des dcors de diamant, c'est magnifique !
Le dernier niveau se complait dans les passages troits remplis de monde.

Xenon II Megablast va galement marquer pour de bon le style des Bitmap Brothers avec son environnement musical. L'unique thme du jeu a t compos par le groupe anglais Bomb The Bass, spcialis dans le Breakbeat et dans le Big Beat (cf. fin d'article). Et il faut bien le dire, la mlodie reste grav dans la tte pour des annes ! L'ambiance lectro colle parfaitement au jeu, et constituera galement une constante dans les futures crations Bitmap Brothers (Gods, The Chaos Engine... vous connaissez la liste).

Et encore, vous ne voyez que la premire partie du boss...
Choisissez bien votre chemin !

Reste sa difficult, harassante. Le dnuement du vaisseau, au dmarrage du jeu, face aux hordes ennemies qui dboulent toute vitesse et sans prvenir en dcourageront plus d'un, tant il est vrai que la maigre barre de vie fond comme neige au soleil. Avec un peu plus de moyens, l'affaire a tendance s'quilibrer, mais pas pour longtemps, le jeu mettant en place des dispositifs vraiment vicieux pour couler le joueur. Le masque de collision se limite fort heureusement au vaisseau et ne s'applique pas ses satellites, mais il reste suffisamment grand pour se prendre rgulirement en pleine poire l'adversit, qui se complait curieusement vous foncer dessus. Frustration suprme, la perte d'une vie oblige le joueur reprendre depuis un checkpoint automatique ; donc, si vous vous tes fait latter cause d'un passage pnible, vous serez oblig de le traverser nouveau...

Hou, la grosse bbte !
Le crabe n'est pas mal non plus...

Et s'il n'y avait que les ennemis ! Le terrain s'y met aussi, certains passages tant conus comme un labyrinthe avec de nombreux culs-de-sac. Originalit du soft, des retro-fuses permettent de faire machine arrire, et de forcer le scrolling reculer. Le problme consiste alors viter les bestioles qui dbarquent du bas de l'cran, et que l'on ne voit pas tous les coups. Cette option devient de toute faon inutile, la meilleure solution consistant apprendre les passages par cur afin d'viter ce genre de situation suicidaire.

Voici un aperu d'un boss qui tient sur plusieurs crans ; il faudra abattre les diffrents lments de chaque partie du corps sparment.

Xenon II Megablast a fait non seulement le bonheur des possesseurs d'Amiga et d'Atari, mais galement de Pc et de MasterSystem. Si ces deux dernires conversions sont bien videmment infrieures l'originale, avec un chipset sonore en-de de l'Amiga et de l'Atari, un scrolling plus poussif et un dcor de fond bien vide, il n'empche qu'elles ont eu le mrite d'exister sur deux supports bien pauvres en shoot'em up de qualit. Sorti galement sur Megadrive, on tait en droit d'attendre une adaptation aussi fidle que l'original ; malheureusement, celle-ci n'a pas bnfici de soins particuliers, renvoyant les fans du genre vers le mythique Thunder Force. Une version Gameboy a enfin vu le jour, adapte aux limitations de la console portable.

Le boss final reste dans la mme ligne, gigantesque et imprenable.

Xenon II Megablast a sans nul doute marqu son poque et son genre par sa ralisation de trs haute qualit. Mais au-del de son existence, c'est surtout pour les Bitmap Brothers le vritable dbut d'une grande success story.

Bonus : pour les amateurs, voici la trackilst de l'album, dnomm Into The Dragon, o figure le morceau Megablast qui a servi pour Xenon II. Un maxi-cd Megablast est mme sorti, avec notamment deux versions diffrentes du thme.

Bomb The Bass - Into the dragon (1988 rhythm king dood lp cd 1)

01) beat dis (u.s. 7" mix)
02) megablast rap (version)
03) on the cut
04) don't make me wait
05) dynamite beats
06) megablast (hip hop on precinct 13)
07) hey you!
08) shake it
09) say a little prayer
10) beat dat (freestyle scratch mix)

noter que le sample se fonde sur le thme principal du flim de John Carpenter de 1976, Assaut (Assault on Precinct 13) ; Bomb The Bass l'indique d'ailleurs dans le sous-titre du morceau.

Tonton Ben
(30 janvier 2006)
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