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Breakout
Anne : 1976
Systme : Arcade ...
Dveloppeur : Atari
diteur : Atari
Genre : Casse-briques
Par Laurent (17 avril 2007)
Les flyers, cliquez sur une image pour une version plus grande (merci au site Arcade Flyer Archive !).

Pour nous Franais, Breakout porte le plus souvent le nom de "mur de briques" et reprsente un concept de jeu qui nous est familier, sans pour autant que lon soit en mesure de dfinir ses origines et lpoque de son apparition. Pourtant, Breakout est bel et bien le nom dun jeu darcade sorti en 1976, poque o la plupart des avances en la matire sont encore lies Atari. Le plus incroyable dans laffaire est que derrire le jeu en question se cachent les dbuts dune collaboration quil fait bon voquer dans les rtrospectives, celle de Steve Jobs et Steve Wozniak, fondateurs dApple.

Wozniak et Jobs en 1976, devant un prototype d'Apple I.

Lhistoire dApple nous apprend que les deux hommes se frquentent ds le dbut des annes 70, bien que leur cursus universitaire soit diffrent et Wozniak plus g que Jobs de 5 ans. Wozniak, pas avare dinfos sur cette poque, ne manque jamais de rappeler combien son amiti avec Jobs fut forte et productive, les deux hommes ayant eu lintelligence de former une association complmentaire plutt que de se mettre en concurrence.

En 1974, Steve Jobs entre chez Atari, Los Gatos, o il fait forte impression malgr ses 18 ans par son look de hippie et l'nergie qu'il manifeste. Son travail consiste alors tester et apporter des amliorations de dernire minute aux jeux darcade de l'diteur, mais il aspire un poste d'ingnieur. Son ami Steve Wozniak, en plus dtre un petit gnie de llectronique, est un fan de jeux vido depuis quil a dcouvert Pong et sest mme essay en crer un clone - remarqu par Nolan Bushnell, le patron d'Atari - pendant ses heures perdues (il travaille lpoque chez Hewlett-Packard). Jobs, tous les soirs aprs le dpart des autres employs, le fait pntrer dans les locaux dAtari afin qu'il dcouvre avant tout le monde les futures merveilles qui vont envahir les salles darcade, notamment le jeu de course Gran Trak 10 (dvelopp par Cyan Engineering pour Atari), premier de l'histoire utiliser des sprites et un contrle au volant.

Nolan Bushnell et Al Alcorn de nos jours.

En 1975, Nolan Bushnell, boss d'Atari, imagine une variante de Pong et trouve avec l'aide de Steve Bristow un nouveau concept : un jeu figurant toujours une raquette faisant rebondir une balle, mais cette fois oppose un mur qui se dsagrgerait peu peu au contact de la balle, l'ensemble symbolisant l'attitude d'Atari ("breaking new grounds", autrement dit "repousser les limites"). Le jeu est rapidement dvelopp, mais des employs d'Atari quittent la socit pour former une start-up nomme Fun Games et en drobent les plans, ainsi que ceux de plusieurs autres projets. Un procs dmarre, qui aboutira en 1976 au dmantlement de Fun Games, mais retardera d'un an la sortie de Breakout et de quelques autres titres (dont Tank et Jet Fighter), provoquant des pertes srieuses pour Atari. Pour y remdier, Nolan Bushnell et son complice Al Alcorn (co-fondateur et ingnieur en chef d'Atari) lancent une offre auprs des 40 employs que compte l'entreprise : le hardware des jeux est alors constitu non pas d'un microprocesseur et de roms (il ne le sera qu' partir de 1979), mais de circuits appels TTL (Transistor-Transistor Logic) au prix de revient assez lev. Bushnell propose une prime tout employ qui proposerait un prototype de jeu comportant moins de TTL que ceux mis au point l'anne prcdente. Celle-ci s'lve 700$, plus 100$ par TTL conomis. Steve Jobs se propose, son choix s'est port sur Breakout et il assure qu'il livrera un nouveau propotype dans un dlai de 4 jours. Incapable en ralit de tenir une telle gageure, il appelle la rescousse son ami Woz, lui promettant la moiti de la prime de 700$, mais sans lui parler du bonus ! Pire : il lui fait aussi croire que le dlai de 4 jours est impos par Atari, alors qu'en fait c'est lui qui a un avion prendre pour partir en vacances dans l'Oregon.

Wozniak va satteler la tche avec une dtermination incroyable (et probablement dsintresse sur le plan pcuniaire) sans pour autant renoncer ses activits personnelles. 4 nuits durant il travaille darrache-pied, tout en arrivant lheure le matin chez HP. Pendant la journe, c'est Jobs qui prend la relve. Pour faire fonctionner le jeu, ils se fondent sur les circuits crs par Woz pour son clone de Pong, et parviennent un total de 46 TTL, alors que les jeux de l'poque en utilisent en gnral environ 150. Arriv chance du dlai, Jobs prsente le prototype ses suprieurs et empoche au total environ 5700$ (en liquide).

Breakout, comme la plupart des jeux produits par Atari dans les annes 70, est un norme succs. La machine darcade se vend 15 000 exemplaires, et le jeu va devenir un classique indmodable, dont dinnombrables versions seront programmes sur tous les micro-ordinateurs et consoles ( commencer bien sr par la version VCS dveloppe par Brad Stewart et sortie en 1978), aussi bien par des pros que des amateurs. Dans les annes 80, priode bnie des micros et du BASIC, le "mur de briques" devient mme un passage oblig pour lapprenti dveloppeur, sorte de "jeux interdits" de la programmation.

Comme tout les Apple-maniacs le savent, Jobs a menti Wozniak en lui disant que la prime promise ntait que de 700$, lui reversant sans rougir 350$ au moment de la livraison du jeu, et gardant le reste. De mme, aprs la sortie du jeu et devant son norme succs, Jobs na rien fait pour que la participation de son ami soit reconnue, que ce soit financirement ou dun point de vue historique. Cest le genre de choses qui a abouti (bien plus tard certes) la fin de lamiti entre les deux compres et au dpart de Woz dApple. Dailleurs, les relations entre Jobs et Woz sont un des romans-feuilletons les plus la mode auprs des passionns d'Histoire de linformatique (un tlfilm a mme t tourn sur le sujet).

Breakout version Atari VCS et Super Breakout.

Bien qu'il ait ensuite refus - au grand dam de Bushnell et Alcorn - un job chez Atari, la contribution de Woz au dveloppement du hardware de Breakout ne lui a pas servi rien, bien au contraire. Tout cela a abouti, on le sait, la cration du premier prototype dApple I. Par ailleurs, les relations de Nolan Bushnell dans la Silicon Valley ont t utiles Jobs et Wozniak dans leur qute de soutiens financiers, mme sil refusa lui-mme le projet.

En 1978, Breakout a fait lobjet dune suite, Super Breakout, plus difficile et plus joli, dvelopp par Ed Logg, futur auteur dAsteroids. En dehors des innombrables versions et remakes que lon connat (et dont le plus clbre est certainement Arkanod, mais il convient galement de citer DX-Ball, un excellent shareware, et Pop-Corn qui rvla notre Frdrick Raynal national), la dernire apparition du jeu sur une console Atari est Super Breakout 2000, sur Jaguar, dvelopp par Telegames en 1998. On compte aussi une version PC en 3d dite par Hasbro sous le label Atari, juste avant que celui-ci devienne la proprit d'Infogrames.

Laurent
(17 avril 2007)