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Fairchild Channel F
1976 - 1979
Une console méconnue, jamais sortie dans nos contrées, qui n'a pas pu s'imposer sur le marché naissant des consoles de jeux.
Par Laurent (25 janvier 2001)

Trs recherche des collectionneurs, la console Channel F de Fairchild n'a pourtant jamais t salue comme une machine sduisante ne mritant pas l'chec qu'elle a connu. Il s'agit pourtant d'une vraie rvolution sur le plan technique : jeux en couleurs, stocks sur cartouches et jouables en solo, tout cela tait une premire en 1976. Bien sr, la Magnavox Odyssey est sorti quatre ans avant, mais ses cartouches ne contenaient pas d'units de mmoire. En fait, l'Odyssey se paramtrait par une srie de cavaliers configurant ses circuits internes pour changer de jeu (ceux-ci, au nombre de 6, taient stocks dans la console), et les cartouches n'taient en fait que des cartes modifiant la position desdits cavaliers. La Channel F, par contre, est une vritable console programmable, utilisant un microprocesseur, et c'est la premire du genre. Ses cartouches contiennent une ou plusieurs barrettes de mmoire.

En aot 76, donc, un an avant l'apparition de l'Atari VCS, Fairchild Semiconductor, division de Fairchild Camera and Instruments, surtout clbre pour ses appareils de photo, lance sa console Channel F, conue par Jerry Lawson (1941-2011), considr comme un pionnier du jeu vido pour avoir cr en 1974 Demolition Derby, une des plus anciennes bornes d'arcade (sortie tout juste aprs Pong). Le nom initial de la console est VES, pour Video Entertainment System, mais Fairchild prfrera renoncer cette appellation aprs l'annonce de la VCS d'Atari. Deux jeux sont implments dans la console, Hockey et Tennis, et la premire cartouche commercialise comprend 4 jeux : Tic Tac Toe, Shooting Gallery, Doodle et Quadra-Doodle.

Pas grand chose raconter sur la Channel F, sinon qu'elle est passe ct de l'Histoire des jeux vido, en raison de la qualit quelconque des 21 jeux qui ont garni son catalogue. Ceux-ci sont pour la plupart moins bons que les modles dont ils s'inspirent et dsagrables jouer avec leur son strident, sorti d'un petit haut-parleur situ sur la console elle-mme.

Space War sur Channel F

Mme si certains jeux de la VCS paraissent impraticables aujourd'hui, ils restent dans l'ensemble meilleurs. Mme l'Odyssey 2 (Philips Videopac) fait mieux.

Exemple de cartouche pour Channel F.

Vendue sa sortie 170$ (les jeux cotaient 20$), la Channel F est conue comme le sont les consoles dans les annes 70, avec toutefois une vraie volont de faire avancer leur technologie. Jerry Lawson, a utilis le processeur F8 dvelopp peu avant chez Fairchild, dont la puissance de calcul permet de programmer une intelligence artificielle pour les jeux, ce qu'aucune console ne s'tait permis jusqu'alors. Le circuit graphique peut afficher 128x64 pixels, en 8 couleurs, une poque o tous les jeux vido sont encore monochromes. La RAM n'est que de 64 bytes, moiti moins que la VCS.

Jerry Lawson

Les cbles des joysticks sont souds la console. Ces joysticks, conus par Nick Talesfore et Ron Smith, sont tranges : ils consistent en une sorte de crosse au sommet de laquelle se trouve un bouton qui peut tre inclin avec le pouce dans 8 directions, et pouss, faisant office la fois de joystick et de bouton de tir. A l'usage, ce systme s'avre peu ergonomique et personne ne regrettera qu'aucune autre console ne l'ait adopt. Il contribue toutefois cette singularit qui fait de la Channel F un objet de collection trs recherch, et prouve qu'il n'y a pas que Nintendo qui at tent de crer des systmes de contrles innovants. Autre curiosit : le bouton pause qui est situ sur la console et utilisable en permanence, quelque soit le jeu.

La SABA Videoplay est une des Channel F vendues en Allemagne.

La Channel F est la base une console ambitieuse. Dans un sens, elle prfigure l'volution de tout un march. En 1978, Zircon International Inc. en a acquis les droits et sorti la Channel F System 2, une version amliore avec des joysticks dtachables et le son mis par le haut-parleur de la tl. Six nouveaux jeux ont t dvelopps pour l'occasion. Vendue 99$ (et 69 $ aux possesseurs de la premire Channel F), elle n'a hlas gure mieux fonctionn que sa grande sur car entre temps, la VCS tait sortie, raflant tout sur son passage.

La Channel F System 2, de Zircon.
Laurent
(25 janvier 2001)