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Fort Apocalypse
Anne : 1982
Systme : Atari 8-bits, C64
Dveloppeur : Synapse Software
diteur : Synapse Software
Genre : Action
Par Atari Frog (16 mars 2003)

Dcidment, l'anne 1982 est celle des hlicoptres ! Aprs Chopper Command d'Activision sur Atari VCS et Choplifter! de Broderbund Software sur Apple ][, voil qu'arrive Fort Apocalypse de Synapse Software. Il est souvent dit que Choplifter! a inspir Fort Apocalypse mais la vrit est autre : Steve Hales, le programmeur, a en effet commenc plancher sur ce jeu bien avant que Choplifter! soit annonc.

Le packaging amricain d'origine et le pressage europen

Steve Hales n'est pas un inconnu complet : il dbute l'informatique sur TRS-80 puis entre chez Starpath, qui produit des jeux sur Atari VCS. Sa premire cration est Suicide Mission. En parallle et presque logiquement, Steve dcouvre l'Atari 800, une machine lui permettant une libert quasi-totale au niveau de la programmation. Dans ses ides, un jeu mettant un scne un hlicoptre dans des caves...

Au mme moment, une belle opportunit d'intgrer une maison d'dition de logiciels rcemment cre, Synapse Software, s'offre lui. La socit a t fonde par Ihor Wolosenko, qui a dcid de miser sur les Atari 400 et 800 pour se faire un nom. Les premiers logiciels sont une base de donnes, FileManager, Dodge Racer (un clone de Head On), Protector (shoot'em up) et Chicken, qui a pour particularit de proposer du son digitalis ds 1982 ! Ces programmes mettent dj en valeur la qualit graphique des ordinateurs.

Mike Potter (un ex-employ de Crystalware, socit connue sur Atari et Apple pour ses jeux mi-aventure, mi-action... en BASIC et truffs de bugs !) a dj intgr l'quipe et persuade Steve Hales, un ancien compagnon, de venir le rejoindre. Le bon Steve prfrerait continuer dvelopper son jeu d'hlicoptre mais une autre tche lui est assigne : finir Slime, pour lequel les publicits et les botes ont dj t ralises mais dont le programmeur a abandonn le projet en cours de route ! Steve s'y attelle...

A la mme priode parat Choplifter! sur Apple ][. Steve Hales regrette amrement de ne pas avoir pu consacrer plus de temps son projet et se remet au travail avec Ihor Wolosenko. Inspir par la prise d'otages amricains en Iran, dit-on, Choplifter! n'est compos que d'un seul cran qui scrolle. Fort Apocalypse pousse le concept plus loin : non seulement le scrolling est prsent mais le jeu est soutenu par des phases d'exploration sur plusieurs niveaux et intgre des lments de shoot'em up. L'objectif final est de dtruire le racteur principal d'un fort en sauvant le plus de prisonniers possibles puis de retourner la base. Les prisonniers retrouvant la libert si l'hlicoptre vient leur hauteur, le programme requiert galement une bonne dose d'adresse. Enfin, il convient galement d'viter la panne d'essence.

Steve Hales voit trs grand : il souhaiterait que son jeu fasse cinquante niveaux, ce qui est astronomique pour l'poque ! Ce chiffre sera finalement rduit : en effet, Synapse Software veut sortir le programme sur cartouche et la capacit maximale sur ce support n'est que de 16 Ko sur les ordinateurs Atari. Steve a beau essayer tous les algorithmes de compression possibles, pas moyen de faire rentrer ces cinquante niveaux en si peu de place ! Finalement, Fort Apocalypse est prt fin 1982, seuls quelques rajustements tant faits suite la prsentation du jeu au Consumer Electronics Show de 1983 (le premier niveau est jug trop difficile).

Ce qui frappe pour un jeu de cette poque, c'est d'abord la taille des niveaux. Si les jeux de rle permettent vraiment de rver et de parcourir un grand territoire, on ne peut pas en dire autant des jeux d'action du dbut des annes 80 : on se heurte en gnral une capacit mmoire trop faible ou des machines qui ne sont pas idales pour le jeu d'arcade. Les Atari 8-bits, en plus d'avoir les meilleures possibilits graphiques et sonores de l'poque, sont aussi dots d'assez de RAM pour permettre une certaine diversit dans l'action.

Deux autres points en faveur de Fort Apocalypse : le dynamisme et la jouabilit. Le jeu offre de nombreuses situations diffrentes grer et il est important de bien rester concentr : non seulement les ennemis vous laissent peu de rpit mais il faut aussi constamment tenir compte de l'apesanteur. L'atout de Fort Apocalypse est de savoir mler tous ces lments en vitant aux joueurs une grande frustration. On apprciera particulirement les options disponibles pour rgler la difficult de la mission : apesanteur forte ou faible, nombre de vies allou.

Fort Apocalypse est donc une russite sur tous les plans et assoit un peu plus la notorit des Atari 8-bits dans le domaine des jeux d'action. Les chiffres de vente attestent de ce succs : plus de 75.000 exemplaires couls aux Etats-Unis. Peu de temps aprs, Fort Apocalypse fait l'objet d'une conversion sur C64 par Joe Vierra. L'adaptation est conforme au pixel prs au programme Atari et le rsultat commercial du mme tonneau. Une version est aussi prvue sur VIC-20 mais il semble que rien n'a jamais t crit.

En Europe, c'est US Gold, par l'intermdiaire de son label Synsoft, qui s'occupe de la distribution. Pourtant, aucune trace d'une conversion sur CPC ou Spectrum, malgr plusieurs annonces. Le programme ne sera donc sorti que sur deux supports, assez toutefois pour en faire un titre culte sur ces machines et faire connatre Synapse Software.

La socit ne s'arrtera pas l et nous gratifiera de titres particulirement originaux, tout en faisant preuve d'un style irrvrencieux et dcal dans ses publicits. Citons notamment Alley Cat (les aventures dsopilantes d'un chat de gouttire), Blue Max (un Zaxxon-like trs russi), Necromancer (mettant en scne un sorcier et une arme d'arbres) parmi les titres les plus aboutis.

Alley Cat et Necromancer en action !

En attendant peut-tre de vous conter un jour l'histoire complte de cette compagnie, j'invite ceux qui ne connaissent pas Fort Apocalypse essayer ce jeu au plus vite. En plus du plaisir immense qu'il procure, sa valeur historique est incontestable. Les consoles de salon amricaines n'ont dsormais plus le monopole des jeux d'action !

Atari Frog
(16 mars 2003)
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