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NEC PC Engine
1987 - 1994
Très attendue à sa sortie, cette console a connu une brillante destinée, et tient une place de choix dans le coeur des joueurs nostalgiques.
Par Laurent (11 novembre 2013)

Origines

En 1981, le gant de l'lectronique NEC (Nippon Electric Company) lance la gamme de micro-ordinateurs PC 8801, fonde sur un CPU 8-bits Z80, qui devient vite trs rpandue au Japon. Une dizaine de modles sont produits les 5 premires annes. Le PC-88, comme il est gnralement appel, est alors le support de quantits de jeux vido que les occidentaux dcouvrent, dans un premier temps, par le biais de leur conversion sur MSX. Bandai, Sega, Square, Konami, Hal Laboratory ou Enix lui fournissent de nombreux hits, ainsi que Hudson Soft qui signe une quinzaine de titres PC-88 entre 1983 et 1987, dont certains sont des conversions de jeux Nintendo (Ice Climber, Excite Bike, Super Mario Bros Special...).

Publicit pour le NEC PC-8801mkII SR (1985)
Version PC-8801 de Bomberman, d'Hudson Soft.

Hudson Soft est le fruit de deux frres entrepreneurs, Yuji et Hiroshi Kudo, qui fondrent en 1973 la boutique CQ Hudson Sapporo, au nord du Japon. Passionns de trains, ils lui donnrent le nom d'une clbre locomotive vapeur amricaine. Aprs avoir vendu des appareils radiophoniques, des photos d'art, puis partir de 1975 du matriel informatique, Hudson devient en 1978 un diteur de logiciels, Hudson Soft Ltd et recrute un programmeur nomm Shinichi Nakamoto, appel devenir un grand crateur de jeux vido. Son premier succs dans le domaine du jeu vido est Bomberman, sur micros 8-bits (entre autres PC-88, MSX et ZX Spectrum sous le titre Eric & The Floaters) en 1983.

Mais l'entreprise, qui s'est agrandie et possde dsormais des locaux Tokyo, s'intresse aussi au hardware. C'est ainsi qu'en 1984, Hudson dveloppe en collaboration avec Sharp le Family BASIC, kit permettant de transformer la Famicom en ordinateur. Devenu le premier diteur tiers obtenir de Nintendo une licence pour crer des jeux sur cette console, Hudson livre galement cette anne-l une excellente adaptation du concept de Lode Runner, qui obtient un succs fulgurant.

L'anne suivante, en 1985, Hudson met au point la Bee Card, produite en srie par Mitsubishi. Il s'agit d'une carte-mmoire qu'on insre dans un adaptateur pour le port cartouche des ordinateurs MSX, le but tant de vendre des jeux sur un support peu coteux (seulement une dizaine de titres l'utiliseront).

Comptitions Hudson Caravan en 1985-86.

partir de 1985, Hudson organise des concours de jeux vido, les Hudson All-Japan Caravan Festival, qui ont lieu en t dans 60 villes japonaises, souvent en plein air. Des enfants s'y affrontent sur les hits Famicom du studio comme le shoot'em up vertical Star Soldier, dans des modes de jeu scoring en temps limit. Ces vnements, qui se poursuivront jusqu'en 1992, rendent Hudson trs populaire. L'entreprise, qui est devenu un groupe, a vu son chiffre d'affaires multipli par 50 en cinq ans et se sent pousser des ailes. Aprs d'autres succs sur Famicom en 1985 et 86 (Binary Land, Adventure Island...), ses dveloppeurs commencent se sentir l'troit sur ce hardware vieillissant et demandent leurs collgues ingnieurs d'en concevoir un nouveau, plus performant, dans le but de lancer une console Hudson et, pourquoi pas, doubler Nintendo qui tarde un peu prsenter son ventuelle 16-bits. Un prototype est mis au point, le C62 System.

Mais Hudson n'a pas les reins assez solides pour produire en srie une console de jeux, et propose donc NEC, qui domine le march de l'informatique au Japon, de prendre en charge la fabrication, la distribution et le marketing de ce qui va devenir la PC Engine.

Lancement japonais russi

La console sort au Japon en octobre 87. Bien que ne payant pas de mine avec son petit botier (un carr d'environ 14 cm de ct), c'est une machine puissante. Avec son processeur graphique 16-bits elle surpasse la Famicom et la Sega Master System en tous points :

- Processeur principal 8-bits HuC6280 cadenc 7.16Mhz. C'est un driv du 6502 qui quipait la NES.
- Processeur graphique 16-bits fond sur deux units : le HuC6260 et le HuC270A.
- Rsolution maximum : 565x242. Les jeux utilisent diverses rsolutions, la plus frquente tant 256x224. Le tout en 64 couleurs sur 512, avec 64 sprites affichs.
- 8Ko de RAM, 64Ko de VRAM.
- Processeur sonore : HuC6280A dot de 6 voies stro.
- Une seule prise pour gamepad. Celui-ci prsente une croix directionnelle et deux boutons de tir, comme celui de la NES. Un accessoire, le Turbo Tap, permet de brancher jusqu' 5 gamepads.
- Sortie vido composite RF (antenne).
- Prix : 24.800 yens.

Les jeux de la PC Engine sont stocks sur des cartes mmoires, drives des Bee Cards. Appeles HuCards, leur capacit maximale est de 2,44 Mo. C'est aussi la premire console utiliser le support CD-ROM, avec les extensions CD-ROM (1988) et Super CD-ROM (1991), qui boostent la mmoire vido, changent le BIOS et permettent d'ajouter aux jeux des musiques enregistres sur des pistes CD Audio, ou des squences vido.

La PC Engine ( droite) se connecte au lecteur CD-ROM ( gauche) grce au botier fourni, nomm Interface Unit. Celui-ci dispose d'un capot pour que l'ensemble se transporte comme une malette.

La PC Engine est trs bien accueillie sa sortie, menaant pendant un temps la suprmatie de la Famicom. La Mega Drive de Sega n'est pas encore sur le march, la firme NEC inspire confiance, Hudson Soft cible parfaitement son public, et si les jeux disponibles la sortie ne sont pas exceptionnels (Shangai, The Kung-Fu,Victory Run), la sortie au printemps 88 de R-Type et R-Type II donne de solides arguments la console. Ces deux conversions des bornes d'arcade d'Irem sont les plus fidles de l'poque. Fin 88 arrivent Fantasy Zone et Space Harrier (de Sega), ainsi que Dragon Spirit (de Namco), des jeux d'arcade incroyables que la PC Engine arrive restituer de manire impressionnante. Dans les Caravan Festivals de Hudson c'est dsormais sur la console de NEC que les participants en dcousent, et les modes de jeux comptitifs en 2 ou 5 mn sont intgrs des HuCard comme Super Star Soldier sous la forme de Caravan Stages pour que les joueurs puissent s'entraner toute l'anne.

R-Type et Space Harrier, sur PC Engine.

En 1989, alors que la console n'est toujours disponible qu'au Japon, une cinquantaine de jeux sortent, dont pas mal de titres trs populaires : Vigilante, P-47, Pac-Land, Son Son II, Power Golf, Side Arms, Ninja Warriors, Gunhed, Shinobi, PC Genjin (connu par la suite sous les noms Bonk's Adventure et PC-Kid)... La ludothque de la PC Engine est complte, trs ancre dans la culture japonaise, et clectique : jeux de plateformes, de course, de rflexion (de Mah-jong notamment), conversions de bornes d'arcade, jeux de combat, shoot'em ups, beat'em ups, simulations sportives, RPG... Certaines licences trustes par Nintendo lui font dfaut, mais ce stade ce n'est pas un problme majeur.

Ys Book I&II et Dragon Slayer: Eiyuu Densetsu.

L'extension CD-ROM est mise en vente en dcembre 88, au prix de 57.300 yens. Plus qu'un simple support de stockage, c'est une mise jour technique de la console, presque un systme part entire. Quelques jeux d'action sont d'abord dits en CD, comme Altered Beast, mais le CD-ROM fera surtout de la PC Engine une plateforme de choix pour les RPG et drivs, avec une bonne centaine de titres dits en cinq ans. Les premiers sont Ys Book I&II et Tengai Makyou Ziria: Haruka naru Jipang, sortis en 1989. Par la suite arriveront Dragon Slayer: Eiyuu Densetsu, Exile, Langrisser: Hikari no Matsuei, Shin Megami Tensei... Beaucoup de fans de RPG japonais old-school se sont muscl les pouces sur un pad de PC Engine, le plus souvent sur des versions non traduites.

Publicit japonaise pour le jeu Fire Pro Wrestling 2nd Bout.

Drapage aux USA

t 1989 : presque deux ans aprs son introduction sur le march japonais, NEC, encourag par la reprise du march des consoles aux USA, procde au lancement amricain de la PC Engine. Sur ce territoire, elle portera un nom un peu plus tapageur : TurboGrafx-16 (les HuCards sont rebaptises Turbochips). Avec sa cohorte de jeux d'origine japonaise, dont la NES a prouv qu'ils taient exportables, et ses excellentes performances, son succs semble assur.

NEC TurboGrafx-16 (USA).

Au mme moment, Sega prsente la Mega Drive au public amricain, pour qui elle s'appellera la Genesis. Au Japon, la 16-bits de Sega (qui est sortie un an aprs la PC Engine) est victime d'une dsaffection tonnante de la part du public. Aux USA, NEC ne voit donc pas la Genesis comme une concurrente srieuse. Relooke dans un botier plus imposant, la TurboGrafx-16 plus de jeux, elle est prte accueillir le support CD-ROM et son prix est de 150$, soit 50 de moins que sa concurrente.

Les ventes des deux machines dcollent rapidement grce une campagne de promotion agressive de part et d'autre. Sega s'appuie sur ses jeux d'arcade, trs populaires, et livre la Genesis avec Altered Beast, jug mdiocre aujourd'hui mais qui a l'poque fascine avec ses grands sprites et ses voix digitalises. La TG-16, quant elle, est prsente avec Keith Courage in Alpha Zones, platformer sympathique mais gure spectaculaire.

Altered Beast sur Genesis et Keith Courage in Alpha Zones sur PC Engine.

Au bout de quelques mois, il devient vident que les joueurs amricains accrochent davantage la Genesis. On peut avancer trois raisons cela :

1. L'image technologique : c'est pendant cette priode que le nombre de bits du microprocesseur devient, pour la presse spcialise comme pour le public, une obsession. Et la NEC n'a de 16-bits que son processeur graphique, contrairement la Genesis qui arbore firement un MC68000, processeur qui la met au niveau des Atari ST, Amiga et Macintosh.
2. Le manque de jeux : NEC met un temps regrettable traduire en anglais certains titres qui ont cartonn au Japon sur sa console. Et l'import ne rsout rien car la TurboGrafx-16 n'est pas compatible avec les HuCards japonaises.
3. La concurrence dloyale : certains titres excellents ne peuvent pas tre exploits aux US cause des contrats d'exclusivit que Nintendo a fait signer leurs dveloppeurs, les obligeant ne sortir qu'en version NES sur le territoire amricain. Hudson Soft, du reste, se retrouve en porte--faux : c'est le principal dveloppeur sur PC Engine au Japon, mais aux US les versions NES de ses jeux lui rapportent beaucoup d'argent. Renoncer celles-ci n'est pas vraiment envisageable.

Le TurboGrafx-CD : cette version du lecteur de CD-ROM adapte la TurboGrafx-16 se positionne l'arrire de la console (avec une base pour poser celle-ci). L'ensemble occupe un volume considrable.

Autre coup fatal port la carrire de la TG-16 aux USA : le lancement rat du TurboGrafx-CD, quivalent amricain du CD-ROM. Alors qu'au Japon la quasi-totalit des possesseurs de PC Engine en ont un, au point que les sorties sur HuCard se rarfient partir de 1991 au profit du CD, il est vendu beaucoup trop cher (399$ sans jeu inclus) et se montre difficile trouver en dehors des grandes villes. De plus, beaucoup de jeux CD-ROM sont des RPG bourrs de textes, et trs peu sont traduits. Ils seront pour ces raisons laisss pour compte, laissant au seul public nippon le plaisir d'y jouer.

En Europe : Sodipeng ou rien

Si NEC a soigneusement prpar l'arrive de sa console sur le territoire amricain, trs porteur d'un point de vue financier (rappelons que Nintendo y a vendu la moiti du parc mondial de NES), et symbolique sur le plan de l'histoire de ces deux pays, l'Europe a t totalement nglige alors qu'elle avait un vrai potentiel.

Dans nos contres, la presse spcialise voque ds 1988 et de faon logieuse cette console rvolutionnaire, qu'elle prsente comme le premier reprsentant de la gnration 16-bits. Les joueurs sont trs excits par les captures d'cran de The Kung Fu avec ces sprites aussi gros que ceux de Sword of Sodan. Mais rien n'y fait : NEC n'envisage pas de commercialiser la PC Engine sur le vieux continent. Pour s'en procurer une, il faut passer par l'import officieux...

Une exception existe cette rgle. Une exception franaise ! En effet, aprs avoir t quelques mois en vente dans la boutique parisienne Shoot Again (pour 2350fr), la PC Engine est distribue en France partir de dbut 89, suite des accords ngocis directement avec NEC Japon, par Sodipeng (Socit de Distribution de la PC Engine), une branche de Guillemot Informatique dirige par Laurent Derennes.

Ne bnficiant d'aucun soutien rel du fabricant, Sodipeng achemine et revend les consoles dans leur version d'origine accompagnes d'un convertisseur de signal vido offrant une sortie RGB en 60Hz, luxe trs rare sur les autres consoles. Seul le manuel des jeux est traduit (sommairement), pas leur contenu textuel, mais on peut ainsi se procurer la PC Engine dans de grandes enseignes comme la FNAC ou Auchan, avoir potentiellement accs toutes les HuCard (contrairement aux amricains), le tout avec une garantie et un prix correct : environ 1800fr au dpart, revu plus tard 1290fr, puis 999fr, avec ou sans jeu fourni selon les cas. Les jeux, en revanche, sont chers : entre 400 et 550fr.

Publicit pour la vente de produits PC Engine par Sodipeng (juin 1991).

L'importation par Sodipeng, qui s'est poursuivie jusqu'au printemps 93 (date de sa mise en faillite) et concernait aussi bien la PC Engine que ses versions ultrieures, les jeux, les extensions CD-ROM et les accessoires, se limitait au territoire national : voil pourquoi, aujourd'hui, les sites et forums de retro-gaming occidentaux o la PC Engine est le plus connue et apprcie sont souvent franais. Malheureusement, lorsque la console tait encore d'actualit, il est vident qu'une si petite socit ne pouvait rivaliser avec Nintendo et Sega sur le marketing et la publicit. Aussi, aprs le lancement europen de la Mega Drive fin 90, puis celui de la Super NES en 92, la communaut de joueurs PC Engine franais est reste une niche.

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